Mondmaskers Avrox: onderzoek naar oplichting leidt tot huiszoekingen in meerdere landen

(Isopix)

Het Brusselse parket heeft vermoedens van oplichting, witwassen en fraude in het gerechtelijk onderzoek naar de aankoop van 15 miljoen mondmaskers bij het Luxemburgse Avrox. Het leidde gisteren tot huiszoekingen in verscheidene Europese landen.

De actie liep via het Europese samenwerkingsverband Eurojust. De speurders hadden vooral belangstelling voor de Luxemburgse hoofdzetel van Avrox. Het parket bevestigt aan persbureau Belga dat de huiszoekingen kaderen in een onderzoek naar onder meer valsheid in geschrifte, gebruik van valse stukken, oplichting en witwassen. Er wordt gekeken of Avrox bij de openbare aanbesteding voor de mondmaskers wel de spelregels gevolgd heeft. De Centrale Dienst voor de Bestrijding van Corruptie (CDBC), een gespecialiseerde dienst van de federale politie, is bij het onderzoek betrokken.

Waarover gaat het? In het begin van de coronapandemie, het voorjaar van 2020, bestelde de vorige regering, met Sophie Wilmès (MR) als premier, 15 miljoen stoffen mondmaskers van het Luxemburgse bedrijf Avrox. Die vormden het overgrote deel van de mondmaskers die de overheid gratis wou uitdelen aan de Belgische bevolking. Defensie, met Philippe Goffin als toenmalig MR-minister, was de organisator van de bestelling. Hij verdedigde recentelijk nog de leveringen door Avrox.

Het prijskaartje? De 15 miljoen Avrox-maskers kostten de overheid 2,5 euro per stuk, dus in totaal 37,5 miljoen euro.

Een controversiële keuze. De keuze voor het onbekende Avrox was van bij het begin gecontesteerd, omdat het bedrijf een compleet onbekende was in de confectiewereld. Uit speurwerk van N-VA-kamerlid Michael Freilich bleek dat de bestelling leidde naar een Luxemburgse postbus van een Jordaans miljonair. De leveringen in mei en juni van 2020 haperden ook meermaals, wat Avrox en de regering veel kritiek opleverde. ‘Ik ben verheugd dat er concrete stappen zijn. Deze zaak stinkt langs alle kanten’, twitterde Freilich in een reactie op de huiszoekingen.

Zilverpartikels. Er rezen vorig jaar al snel twijfels over het product zelf. Drie Belgische beroepsfederaties, waaronder Creamoda, beweerden dat de miljoenen mondmaskers behandeld zijn met een onnodige en mogelijk schadelijke antibacteriële techniek op basis van zilverionen. Daardoor konden de gebruikers minuscule zilverpartikels inademen, was de analyse. Avrox noemde de kritiek toen laster, maar eerder dit jaar staken de twijfels weer de kop op. Minister van Volksgezondheid Frank Vandenbroucke (SP.A/Vooruit) raadde de burgers die een gratis mondmasker van Avrox afgehaald hebben, dat even niet te gebruiken, in afwachting van verder onderzoek.

Niet populair. De circa 4.800 apothekers in ons land werden ingeschakeld om de mondmaskers onder de bevolking te verdelen. Maar de maskers bleken allesbehalve populair bij de Belgische bevolking. De apothekers bleven met dozen vol Avrox-maskers opgescheept zitten. Van de 15 miljoen stoffen mondmaskers die Defensie vorig jaar bestelde, zouden er liefst 10 miljoen nog niet uitgedeeld zijn, meldde nieuwsdienst Belga in februari 2021.

(mah)