China dwingt Ant Group van Jack Ma tot grondige herstructurering

Jack Ma. (Imaginechina via AP Images/Isopix)

De Chinese centrale bank heeft Ant Group, een fintechbedrijf en zusteronderneming van de Chinese e-commercereus Alibaba, een grondige herstructurering opgelegd. Het bedrijf moet transparanter zijn naar de overheid toe en moet striktere voorwaarden inzake kapitaal naleven. Ant Group wordt bovendien opgedeeld, de populaire betaalapp Alipay moet zich afsplitsen van de andere diensten.

De Aziatische fintechrevelatie, opgericht door Alibaba-topman Jack Ma, zou vorig jaar naar de beurs trekken in wat de grootste beursgang ooit had kunnen worden. Dat werd echter op het laatste nippertje geschrapt door de Chinese autoriteiten.

De zet paste in een campagne van Peking om de groeiende dominantie van techbedrijven zoals Ant Group, Tencent en Alibaba aan banden te leggen. Officieel om hun oneerlijke concurrentiepraktijken in de kiem te smoren. In het geval van Ant Group ook om de fintecher te onderwerpen aan dezelfde regels als gewone banken, zoals het aanleggen van een kapitaalbuffer van 30 procent voor elke lening.

Controlefreak Peking

Maar wat zeker ook meespeelt is dat de Chinese Big Tech de overheid boven het hoofd groeit, iets wat controlefreak Peking niet kan verdragen. De stiefmoederlijke behandeling van Ant Group is volgens waarnemers bijvoorbeeld deels een reactie op de kritische houding van oprichter Jack Ma tegenover de Chinese overheid. Peking wil duidelijk maken wie de touwtjes in handen heeft.

De gedwongen herstructurering, die er al enkele maanden zat aan te komen, houdt onder meer in dat Ant de status van financiële holding krijgt. Daar verliest het innovatieve bedrijf heel wat van zijn flexibiliteit om nieuwe sectoren aan te boren. Waarnemers verwachten een negatieve impact op de winstgevendheid en waardering.

De banden tussen betaalapp Alipay en de andere diensten moeten doorgesneden worden. Dat was nochtans een van de grootste troeven van het bedrijf, Alipay kon namelijk beschikken over een gigantische voorraad aan gebruikersgegevens via de andere digitale diensten, zoals consumentenleningen en kredietkaarten, en vice versa.

Recordboete Alibaba

Reuters citeert de invloedrijke marktanalist Oshadhi Kumarasiri als volgt: ‘Deze herstructurering splitst Ant effectief op in verschillende onafhankelijke bedrijven om te voorkomen dat Alipay een super-app wordt die het dagelijkse leven van het Chinese volk kan beheersen. We denken dat het de groeivooruitzichten van Ant zal beperken en ook de markt zal openen voor concurrentie.’

Zusterbedrijf Alibaba kreeg dit weekend al een recordboete van omgerekend 2,3 miljard euro voor monopoliepraktijken. Het aandeel schoot op maandag meer dan 8 procent omhoog en ook vandaag staat het op winst, omdat beleggers hopen dat het antitrustonderzoek naar het bedrijf daarmee afgerond is. (mah)