Kroniek van een aangekondigde dood: LG laat smartphones vallen en verkent nieuwe horizonten

– Foto: Paco Freire / SOPA Images/Sipa USA

Het Zuid-Koreaanse techbedrijf, ooit de derde grootste smartphonemaker ter wereld, doekt zijn telefoonafdeling op vanaf 31 juli. Het bedrijf gaat zich op andere sectoren gooien, zoals het automobilisme van de toekomst. 

Maandag maakte LG bekend dat het de ‘extreem competitieve sector’ van de telefonie vaarwel zegt. Het gaat volgens het bedrijf om een ‘strategische beslissing om te focussen op groeisectoren’, zoals onderdelen voor elektrische auto’s’, smart homes, robotica en kunstmatige intelligentie.

In het persbericht laat LG ook weten dat het zijn expertise in de mobiele telefonie zal aanwenden om nieuwe telecomtechnologie te ontwikkelen, ‘zoals 6G’. 

Er zullen dus geen nieuwe LG-smartphones meer uitkomen dit jaar, al laat het conglomeraat wel weten dat het mogelijk nog smartphones gaat verkopen na 31 juli. Wie momenteel nog een LG-telefoon bezit zullen nog een dienst na verkoop en software-updates kunnen krijgen ‘gedurende een periode die zal verschillen van regio tot regio’, aldus het persbericht. Er werd niet gezegd of de herpositionering ook jobs zal kosten. 

Eerste touchscreen

Daarmee is de zwanenzang ingezet van een smartphonemaker die zijn stempel heeft gedrukt op de sector, maar nooit de hegemonie van de grote spelers kon breken. Het was namelijk niet Apple die als eerste een mobiele telefoon op de markt die met een capacitief touchscreen te bedienen was.

Dat is een technologie die gebruikmaakt van een lichte elektrische lading die over het gehele scherm verspreid is. Wanneer je met je vinger het display aanraakt, wordt de elektrische stroom onderbroken, wat door de software ervaren wordt als een aanraking van het scherm. Dat zorgt voor de zeer gevoelige en gebruiksvriendelijke smartphoneschermen die we vandaag kennen, in tegenstelling tot de resistente schermen van bijvoorbeeld bankautomaten en goedkope tablets. Die werken louter op drukgevoeligheid.

LG, in een samenwerking met het luxemerk Prada, kondigde die doorbraak als eerste aan. Enkele weken later – beide lanceringen vonden plaats in januari 2007 – stelde Steve Jobs in zijn zwarte coltrui de eerste iPhone voor.

Sindsdien wordt de eerste smartphone met touchscreenbediening vaak aan Apple toegewezen, hoewel de Pradatelefoon ook goede beoordelingen en verkoopcijfers kon voorleggen.

Brede groep

In 2013 was LG volgens Reuters nog de derde grootste smartphonemaker ter wereld, na Apple en Samsung. De voorbije jaren werd het smartphonesegment van de Zuid-Koreaanse groep echter geplaagd door slechte recensies, softwareproblemen en mislukte productlanceringen zoals de ‘banaantelefoon’ G Flex met een gebogen scherm. Dat resulteerde in een operationeel verlies dat al jaren aanhoudt.

Het belang van de groep LG voor de Zuid-Koreaanse economie valt echter niet te onderschatten. Het conglomeraat heeft vertakkingen in de chemiesector, elektronica en de sport – het heeft belangen in verschillende baseball- en basketbalclubs. Volgens techmagazine Cnet is LG goed voor 4 procent van Zuid-Koreaanse bbp. 

In de mobiele telefonie is het echter altijd het kleine broertje gebleven van concurrent Samsung, dat waarschijnlijk het meest zal profiteren van de exit van LG. Die laatste kan nu het rijtje van Blackberry en Nokia vervoegen, dat van de producenten die de disruptie van gsm naar smartphone nooit goed verteerd hebben. 

(jvdh)