Hoe zeewier ons dichter bij zelfreinigende oppervlakken brengt

Bacterievrije bankbiljetten die zichzelf reinigen: het is minder sciencefiction dan het klinkt. Unilever start met consumententest van hun technologie waarbij oppervlakken zichzelf schoonmaken. Het zogenaamde ‘Lactam’ bootst het natuurlijke reinigingsproces van zeewier na.

Of het nu een vuile badkamervloer is, een bankbiljet vol bacteriën dan wel een stinkend paar sportschoenen: Unilever maakt zich sterkt dat ze een milieuvriendelijke oplossing hebben gevonden om allerlei soorten oppervlakken zichzelf te laten reinigen. De gepatenteerde Lactam-technologie repliceert het natuurlijke reinigingsproces van een bepaalde stof in zeewier. Door bacteriegroei voor te zijn, hoeft er niet gereinigd te worden.

‘In plaats van bacteriën te doden met schadelijke chemicaliën, gebruiken we een natuurlijk model’, legt Jonathan Hague uit aan The Financial Times, verantwoordelijk voor wetenschap en technologie bij Unilever. ‘Onze technologie verstoort de aanmaak van biofilms, de slijmerige laag waardoor micro-organismen aan elkaar gaan kleven en met elkaar kunnen communiceren.’ Ongewenste indringers worden daardoor buitenspel gehouden, nog voor ze de kans krijgen zich verder te ontwikkelen.

’10 procent minder brandstofverbruik’

De toepassingen van deze technologie zijn volgens Unilever zeer breed, gaande van het voorkomen van schimmelgroei in afwasmachines tot zichzelf reinigende bankbiljetten. Een andere toepassing zijn bijvoorbeeld grote schepen. Door de technologie op oppervlakken van een schip te gebruiken, kan het gevrijwaard blijven van vuil zoals schelpen en plankton. Op die manier kan een schip tot 10 procent minder brandstof verbruiken, meent Hague.

Unilever werkt hiervoor samen met Innova Partnerships. Beide partijen richtten samen een joint venture biotechnologiebedrijf op, Penrhos Bio, om deze technologie te commercialiseren. De eerste consumententests staan binnenkort op het programma, met als eerste toepassing het gebruik in schoonmaakproducten. Op termijn hoopt Penrhos Bio uit te breiden naar de B2B-markt.