Nutsbedrijf pleit schuldig in dodelijke Californische bosbranden

De dodelijke bosbranden die bijna twee jaar geleden de Californische stad Paradise van de kaart hebben geveegd, moeten worden toegeschreven aan een slecht onderhouden elektriciteitsnet. Dat heeft het Californische nutsbedrijf Pacific Gas & Electric (PGE), eigenaar van de infrastructuur, erkend. Bill Johnson, topman van de onderneming, pleitte in naam van PGE voor de rechtbank van Butte County schuldig.

Het nutsbedrijf werd ervan beticht zich schuldig te hebben gemaakt aan onvrijwillige doodslag. De brand kostte aan vijfentachtig mensen het leven. Het vuur vernielde meer dan achttienduizend gebouwen, met inbegrip van veertienduizend woningen.

Camp Fire

Onderzoek bracht aan het licht dat het vuur begon bij een slecht onderhouden elektriciteitskabel aan Camp Creek Road. De vuurhaard, die al snel bekend werd als de Camp Fire zou zich tot de meest dodelijke en meest destructieve brand uit de geschiedenis van Californië ontwikkelen. Camp Fire was op het gebied van verzekerde verliezen ook de grootste natuurramp van het jaar.

Uiteindelijk werden tegen PGE vierentachtig klachten wegens onvrijwillige doodslag ingediend. Topman Johnson erkende voor de rechtbank dat de uitrusting van het bedrijf de brand had veroorzaakt. Hij pleitte wegens PGE ook schuldig aan een klacht wegens brandstichting. Johnson verontschuldigde zich tevens bij de families van de slachtoffers. De schulderkenning was onderdeel van een schikking die het bedrijf met het openbaar ministerie had gesloten.

‘De ramp heeft ook materieel een gigantische weerslag gehad,’ aldus getuigen. ‘Vooral residenten met een beperkte financiële armslag hebben het moeilijk om hun leven weer op te bouwen.’

Paradise had een bevolking van 27.000 mensen. Ongeveer 90 procent van de voormalige inwoners hebben een onderkomen gezocht in andere dorpen in de buurt of zijn uitgeweken naar andere locaties in de Verenigde Staten. Ongeveer 3.000 mensen zijn ter plaatse gebleven. Sommigen wonen in panden die het vuur hebben overleefd. Anderen leven in trailers op de geblakerde terreinen van uitgebrande huizen.

Doorstart

PGE heeft zich akkoord verklaard met een boete van 3,5 miljoen dollar. De onderneming zal ook 500.000 dollar gerechtskosten betalen. Openbaar aanklager Mike Ramsey koppelde de brand aan de bedrijfscultuur bij de onderneming, die volgens hem meer aandacht had voor de winsten van zijn aandeelhouders dan voor de veiligheid van de bevolking. Aan die houding moet volgens de aanklager een einde komen.

PGE staat in het noorden van Californië in voor de elektriciteitsvoorziening van 16 miljoen residenten. Door de massale schadeclaims – voor een totaalbedrag van 25,5 miljard dollar – die na de brand bij PGE werden ingediend, moest de onderneming het faillissement aanvragen. Het bedrijf hoopt een doorstart te kunnen maken.

PGE heeft gezegd inmiddels investeringen te hebben gedaan om de veiligheid en de betrouwbaarheid van het elektriciteitsnet te verbeteren. Toch zullen er tijdens periodes van droogte de volgende jaren nog periodes zijn waarin de elektriciteitstoevoer zal worden afgesneden om het risico op nieuwe branden te beperken.

Meer
Markten
Mijn Volglijst
Markten
BEL20