Cyberaanval na cyberaanval: hoe China wraak nam op Australië en dit een strategisch doel dient

Nadat de relatie tussen Australië en China onlangs verzuurde, kreeg het Angelsaksische land te maken met “golf na golf” van cyberaanvallen. Dat meldt een nieuw rapport van persbureau Bloomberg. Deskundigen zeggen dat zelfs de rijkste landen gevaar lopen als ze China maar genoeg irriteren.

Waarom is dit belangrijk?

De Chinezen (en dan bedoelen we vooral de functionarissen van de Chinese Communistische Partij) willen andere Aziatische regeringen laten zien wat er op het spel staat bij het uitstippelen van hun buitenlands beleid; vooral de positionering ten opzichte van de VS en China is van tel. Australië is voor China het ideale slachtoffer als ongewild figurant in hun spierballentheater.

De incidenten begonnen in april vorig jaar. Toen werden Australische overheidsnetwerken ineens “overspoeld” door Chinese bots. Australisch premier Scott Morrison had iets ervoor een oproep gelanceerd tot een onafhankelijk internationaal onderzoek naar de oorsprong van Covid. Na zijn persmoment kreeg Australië ineens te maken met “maanden durende actieve hackaanvallen” op strategische servers als die van het Meteorologisch Bureau en de ministeries van Defensie en Volksgezondheid, en het parlementaire e-mailnetwerk.

“Massale aanval”

De bots ondernamen een “massale aanval”; opvallend was dat ze weinig moeite deden om te verbergen wat ze aan het doen waren.

Het was vergelijkbaar met “een klop op de deur, alsof iemand op je (huis) afkomt en bij je aanbelt,” zegt Robert Potter, CEO van Internet 2.0, een Australisch cyberbeveiligingsbedrijf.

Het cyberbereik van China “is op bijna elke overheidsserver te detecteren. Het is niet subtiel en het neemt toe en af op een manier die correleert met de algemene onderlinge verstandhouding tussen onze landen”, aldus nog Potter.

APT’s

Peking ontkent naar gewoonte alle betrokkenheid. Maar digitale experts traceerden de activiteit naar “systemen die worden gebruikt” bij vanuit China opererende “APT’s”, bericht Bloomberg.

  • Een APT of Advanced Persistent Threat is een doelgerichte, langdurige cyberaanval. Hierbij krijgt een onbevoegd persoon onopgemerkt en geruime tijd toegang krijgt tot een netwerk.
  • Het doel is om voortdurend toegang te krijgen en gegevens te stelen.
  • APT-aanvallen richten zich vooral op landen en organisaties.

Eén van de grootste hackcampagnes van het afgelopen jaar

De anti-Australische hackcampagne was een van de grootste die het afgelopen jaar over de hele wereld is gezien, ondanks de alomtegenwoordige hacks, cracks en ransomware-aanvallen die de afgelopen 12 tot 18 maanden wereldwijd hebben plaatsgevonden.

Het was voor Australië aanleiding om in juni 2020 aan te kondigen dat een in “een staat gebaseerde cyberactor” het “gemunt had op Australische organisaties in een reeks sectoren, waaronder alle niveaus van de overheid, de industrie”, aldus het rapport.

“Er zijn niet veel overheidsactoren (in de wereld, red.) die zich met dit soort activiteiten kunnen bezighouden”, zei premier Morrison toen, doelend op China. China ontkende uiteraard de aantijgingen en verklaarde: “De Australische regering en media hebben China al vele malen ten onrechte beschuldigd van hacking op basis van onvoldoende bewijs.”

Mike Burgess, directeur-generaal voor nationale veiligheid van Australië, leek er echter niet al te happig op om China de schuld te geven. Hij liet over de spionage laconiek het volgende optekenen: “we doen het allemaal”.

In maart zei hij tegen televisiezender Sky News: “Als ik met mijn vinger naar jullie wijs en jullie beschuldig van spionage, dan heb ik drie vingers die naar mij wijzen. Maar soms is het goed dat regeringen het doen omdat iemand een grens heeft overschreden – het betekent niet alleen militaire geheimen stelen. Het kan ook over iets anders gaan, dat (…) schadelijk is voor onze natie. En dat is het oordeel dat regeringen het best kunnen vellen.”

Economische sancties

Ondertussen heeft China Australië ervan beschuldigd toe te geven aan Washington, en heeft het op weinig subtiele wijze Australië bedreigd met economische sancties. De economische verstrengeling tussen de twee landen is groot; zo bracht China Australië in 2019 ongeveer 16 miljard dollar aan inkomsten op.

Het Chinese economische belang voor Australië is groot / bron: Bloomberg

Chinees ambassadeur Cheng Jingye uitte de volgende woorden: “Het is aan het volk om te beslissen. Misschien zullen de gewone mensen zeggen: “Waarom zouden we Australische wijn drinken? Australisch rundvlees eten?”

Hugh White, een voormalig inlichtingenofficier die nu emeritus hoogleraar strategische studies is aan de Australian National University, is onder de indruk: “Hoe China Australië behandelt is markant, zo niet uniek. Ik kan geen ander land bedenken dat op zoveel gebieden onder druk is gezet.” (mah)

Lees ook:

Meer
Lees meer...
Markten