Krijgen de grote Amerikaanse nieuwsmedia smeergeld van Facebook?

Onder het mom van Facebook News stuurt de techreus Facebook eigenlijk miljoenen dollars naar grote Amerikaanse nieuwsorganisaties zoals The New York Times, The Washington Post en verschillende anderen. Wat Facebook voor die enorme bedragen allemaal terugkrijgt is onduidelijk. En maken die nieuwsmedia zich zo schuldig aan belangenvermenging of niet?

Facebook News lanceerde in 2020 in de Verenigde Staten als een journalistieke dienst op het sociale mediaplatform. Voorlopig brengt die wel niet veel nieuwe lezers aan voor de grote Amerikaanse media. Facebook News is allereerst moeilijk te vinden binnen de app en nog niet eens geïntegreerd in de persoonlijke feed van gebruikers.

Facebook koos ervoor om met een select groepje partners in zee te gaan voor het nieuwsaanbod. Het clubje bestaat uit grote Amerikaanse mediaspelers zoals The New York Times, The Washington Post, The Wall Street Journal, ABC News en Bloomberg. Die media krijgen een smak geld om mee te werken aan het project van de techgigant.

De exacte details van de deals tussen Facebook en die nieuwsmedia zijn ongekend. Die zitten namelijk verstopt achter een berg geheimhoudingsovereenkomsten. Wat nu wel geweten is, is dat die Amerikaanse media verschillende miljoenen dollars krijgen voor een dienst die beide platformen schijnbaar niets oplevert. De Amerikaanse journalist Dan Froomkin peuterde deze informatie los in een onderzoek dat gepubliceerd werd in het magazine Washington Monthly.

The Wall Street Journal schreef vorig jaar zelf dat het rond de drie miljoen dollar had ontvangen van Facebook om bij te dragen aan ‘News’. Volgens een woordvoerder van Facebook was dit bedrag ‘niet te ver af’ van de werkelijkheid. Maar Mark Thompson, de voormalige CEO van The New York Times, beweert dat zijn platform ‘zeer veel meer’ dan dat bedrag kreeg per jaar. ‘Een pak meer’, klinkt het.

Ondertussen… papieren krant gaat ten onder en digitale media worstelen met arbitraire algoritmen

De laatste twee decennia gaat het ‘Big Tech’ voor de wind, en dat is zacht uitgedrukt. Bedrijven zoals Google, Facebook, Tencent, Tesla en Apple blijven jaar op jaar een kolossale groei noteren en steeds meer elementen van onze samenleven inpalmen. Ondertussen worden de inkomsten van nieuwsorganisaties bijna volledig dichtgeknepen.

Papieren kranten doen het bijzonder slecht. Tussen 2004 en 2019 sloot één op vier van de Amerikaanse papieren kranten de deuren. De rest moest massaal saneren. In de laatste 13 jaar gingen er 36.000 jobs verloren bij Amerikaanse kranten. Ondertussen is de digitale media afhankelijk van, soms arbitraire, algoritmen waarmee ‘Big Tech’ kleinere organisaties effectief kan censureren. Het gevolg: een minder democratisch nieuwsaanbod, en daarmee verdere afbreuk aan onze open samenleving.

‘Een minnares van Facebook’

Wat een organisatie als The New York Times, buiten de doorstroom van zijn kwalitatief nieuws, eigenlijk kan betekenen voor Facebook is niet geheel duidelijk. En waarom die dienst 3 miljoen dollar zou moeten kosten, roept al zeker vraagtekens op.

The New York Times draaide in 2020 een omzet van 100 miljoen dollar. De New Yorkse krant kon in 2020 maar liefst 4,5 miljoen abonnees toevoegen, vooral dankzij zijn dagelijkse scherpe kritiek op voormalig president Donald Trump, wat heel wat verkeer trok. In totaal waren er vorig jaar zo’n 7,5 miljoen mensen geabonneerd op The New York Times.

Mocht de New Yorkse krant zijn samenwerking met Facebook opzeggen om zijn onafhankelijkheid te bewaken, zou er dus een gat van 3 miljoen dollar in die 100 miljoen ontstaan. Dat is best veel geld en daarom raken de nieuwsmedia die met Facebook in zee gingen ‘verslaafd’ aan de samenwerking.

Volgens Mathew Ingram, de digitale nieuwschef van het persmagazine Columbia Journalism Review, worden de grote media bijzonder afhankelijk van Facebook. ‘Dit geld is geen steekpenning, het is ook geen zwijggeld of afpersing. Maar het voelt wel alsof die media ‘bezet’ zijn. Ze worden gereduceerd tot een minnares van Facebook’, stelt Ingram.

Vrijwel overal aanwezig

Tot nu toe is er geen enkel bewijs dat de geldbedragen die Facebook aanbiedt de redactionele inhoud van de Amerikaanse media beïnvloeden. En interne stemmen bij The New York Times, zoals de journalist Tim Wu, kwamen al openlijk in opstand tegen het monopoliegedrag van ‘Big Tech’-bedrijven die hun tentakels uitwerpen over de vrije media van de Verenigde Staten.

Het moet ook gezegd worden dat het geld van Facebook en Google al vrijwel overal aanwezig is in de wereld van de digitale media. Washington Monthly, die met dit verhaal naar buiten kwamen, schreven zelf dat ze soms geld krijgen van organisaties voor goede doelen, die dat geld origineel ontvingen van Facebook.

Volgens Froomkin zouden journalisten in de ‘oude dagen van het internet’ echter nooit zulke grote bedragen aannemen van platformen zoals Facebook, die zo’n grote invloed hebben op de werking van de samenleving. Dat zou een belangenconflict teweegbrengen en de ‘watchdog’-functie van de pers verzwakken.

Maar dat ‘oude internettijdperk’ is inmiddels al lang voorbij en het lijkt erop dat nieuwsmedia onherroepelijk verstrengeld zullen blijven geraken met ‘Big Tech’.

Lees ook:

Meer
Markten
Mijn Volglijst
Markten
BEL20