‘Amazon investeerde in start-ups om later concurrerende producten te maken’

Techreus Amazon zou geïnvesteerd of gepraat hebben met tientallen start-ups, om de verkregen informatie te gebruiken in Amazon-producten. Dat staat te lezen in The Wall Street Journal. Het bedrijf zelf ontkent in alle toonaarden.

Toen Amazon kapitaal inbracht bij DefinedCrowd, leek dat een doorgroeimogelijkheid voor het bedrijfje. DefinedCrowd verzamelt en labelt data, enkele jaren geleden was dat een groeimarkt. Het durfkapitaal van Amazon zou een duwtje in de rug betekenen.

Bedrijfjes lokken

Vier jaar later komt Amazon echter op de proppen met een bijna identiek product: A21. Om te voorkomen dat Amazon nog meer inzicht krijgt in DefinedCrowd, haalt het bedrijfje 90 procent meer kapitaal op. Amazon wordt buitengesloten. Het is, volgens The Wall Street Journal, niet de eerste keer dat Amazon bedrijfjes lokt, om vervolgens hun technologie te stelen.

Volgens de Amerikaanse zakenkrant, die een twintigtal gedupeerden sprak, gaat het bedrijf regelmatig in gesprek met start-ups of kleine bedrijven. Tijdens die gesprekken neemt Amazon dan know-how mee die het in eigen producten implementeert. Zelfs als Amazon uiteindelijk investeert, en het dus eigenlijk intern gaat concurreren.

In sommige gevallen was de lancering van het concurrerende product een totale ramp voor de originele makers, zelfs als Amazon daarmee zelf geld verloor. Bij anderen kwam er zelfs geen geld over de brug, maar zou de technologie op tafel gelegen hebben, waarna Amazon-developers ermee aan de slag gingen.

Nucleus

Dat eerste is het geval bij Nucleus. Dat bedrijf produceerde slimme toestellen voor videochat. In 2016 investeerde het Alexa Fund in het bedrijf, ondanks terughoudendheid bij mede-investeerders. De angst voor een Amazon-take-over zat er diep in. Amazon zou toen expliciet gezegd hebben niet aan een concurrerend product te werken.

De Nucleus is, ironisch genoeg, nog steeds te koop via Amazon.

Als deel van de investeringsdeal krijgt Amazon na de ondertekening inzage in de bedrijfsdocumenten. De technologie, de financiële en strategische planning, alles.

Slechts acht maanden na de deal komt Amazon echter met Echo Show op de proppen. Het is een Alexa-gestuurd toestelletje voor videochat en doet dus exact wat Nucleus doet. Nucleus ligt op dat moment al in de winkelrekken bij enkele belangrijke retailketens, zoals Lowes en Best Buy.

Maar dat kan Nucleus niet redden, en dat weten de oprichters meteen zodra Amazon de Echo Show aankondigt. De investeerders gooien het roer om, mikken op medische doeleinden, maar het kalf is al verdronken. Nucleus krijgt wel een schikking van Amazon, voor 5 miljoen dollar.

Ubi versus Echo

Zo zijn er nog talloze verhalen te vinden. Leor Grebler maakt een stemgestuurde assistent, de Ubi. Ubi kon mailen, het weer opzoeken en dergelijke meer, een beetje wat de Amazon Echo momenteel doet. Alleen bestond dat toestel nog niet. Grebler zat in 2013 vijf keer samen met mensen van Amazon, onder strikte voorwaarden.

Slimme speaker Ubi

Volgens Grebler legde hij al zijn kaarten op tafel en waren er duidelijke afspraken over wat er uit de meetings mocht meegenomen worden. Na de vijfde meeting, waarbij Grebler hoopte op een overnamebod, veranderde er niets. Integendeel: hij hoorde steeds minder van Amazon. Een jaar later, in 2014, werd de Echo aangekondigd.

Volgens Amazon is er niets aan de hand. Woordvoerders van het bedrijf zeggen dat ‘Amazon al aan de Echo werkte in 2012’. Daarnaast laat Amazon ook weten dat ‘de juiste plaats voor zulke discussies in de rechtbank is’ en dat ‘Amazon geen vertrouwelijke informatie gebruikt die bedrijven met hen delen om concurrerende producten te bouwen.’

Meer
Markten
Mijn Volglijst
Markten
BEL20