Blauw, blauw, blauw: waarom de verguisde planeet Neptunus dringend meer aandacht verdient

Als NASA in de komende jaren de aanbeveling van de wetenschappelijke gemeenschap overneemt en een ruimtevaartuig naar Uranus stuurt, zal Neptunus de enige planeet worden die de mensheid niet heeft bezocht tijdens een speciale missie. Dat is jammer, want Neptunus herbergt intrigerende mysteries. En de planeet heeft met Triton een maan waar wel eens leven zou kunnen zijn.

We horen niet vaak iets over Neptunus. Zeker niet zo vaak als over de andere planeten. Ruimterobots maken regelmatig snapshots van het oppervlak van Mars en de wolken van Jupiter. Mercurius is een frequente zondebok voor astrologie-minded mensen. 13 jaar lang draaide het Cassini-ruimtevaartuig om Saturnus en deed daar glorieuze reeks waarnemingen. En planetaire wetenschappers hebben onlangs aangekondigd dat NASA het komende decennium prioriteit moet geven aan het sturen van een sonde naar Uranus. Neptunus’ korte inval in de nieuwscyclus vorige week, vanwege een nieuwe studie over wat Neptunus zo blauw maakt, was een zeldzame gebeurtenis.

En zelfs die bevinding was een toevallige ontdekking. De astronomen waren erop uit om de atmosfeer van zowel Neptunus als Uranus te bestuderen, niet om het specifieke mysterie van Neptunus’ lieftallige verschijning te onderzoeken. De twee ijsreuzen Uranus en Neptunus – zo genoemd omdat wetenschappers geloven dat de planeten oorspronkelijk samengesmolten waren uit ijzige materialen – worden vaak op deze manier bestudeerd: als een paar. Ze hebben veel gemeen. Ze zijn ongeveer even groot: groter dan de aarde, maar kleiner dan Jupiter en Saturnus. Het zijn werelden zonder oppervlakte, met atmosferen van waterstof, helium en een scheutje methaan. En diep in hun binnenste, vermoeden wetenschappers, is de druk zo intens dat koolstofatomen er samenpersen tot diamanten.

Neptunus is altijd een beetje een uitbijter geweest

Wetenschappers wisten al dat Neptunus en Uranus hun algemene blauwachtige uiterlijk krijgen van het methaan in hun atmosfeer, dat de rode tinten van binnenkomend zonlicht absorbeert, waardoor blauw en groen voor onze ogen achterblijven. Maar nu is ontdekt dat een bepaalde laag methaannevel op Uranus twee keer zo dik is als op Neptunus.

De onderzoekers vermoeden dat Neptunus, die een meer turbulente atmosfeer heeft, beter is in het opschudden van methaandeeltjes en het uitdunnen van deze laag. Daarom is Uranus een zacht aquamarijn en is Neptunus ceruleumblauw, de blauwste planeet in ons zonnestelsel.

Neptunus is altijd een beetje een uitbijter geweest. Astronomen realiseerden zich pas dat Neptunus er was toen ze merkten dat Uranus, ontdekt door een telescoop in 1781, in zijn baan werd rondgesleept door de zwaartekracht van een onzichtbaar hemellichaam. Neptunus werd uiteindelijk in 1846 gespot, precies waar astronomen hadden voorspeld.

Voyager 2 en De Grote Donkere Vlek

Vele jaren en technologische sprongen later, in 1989, kwam NASA’s Voyager 2-ruimtevaartuig langs, de laatste stop op een grote rondreis langs de buitenste planeten. De flyby gaf ons een close-up van een glorieus blauwe wereld, zijn manen en zijn ringen. (Ja, Neptunus heeft ringen! Ze zijn niet zo glamoureus als die van Saturnus, maar ze zijn er, gemaakt van kleine stukjes steen en stof.) Voyager legde diepblauwe plekken vast in de atmosfeer die krachtige stormen bleken te zijn, en wetenschappers noemden de grootste die ze zagen – ongeveer zo groot als de aarde – de Grote Donkere Vlek.

Sindsdien heeft geen enkel ruimtevaartuig Neptunus meer bezocht. Of Uranus. Planetaire wetenschappers hebben in hun recente aanbeveling aan NASA besloten dat Uranus moet worden bezocht, simpelweg omdat Uranus dichterbij is en het minder tijd zou kosten om te bereiken. Dat is de uitdaging van het verkennen van werelden die er zo lang over doen om de zon te omcirkelen – 84 jaar voor Uranus en maar liefst 165 jaar voor Neptunus.

Een toegewijde missie naar Uranus, die ergens in het begin van de jaren 2030 vertrekt, zou ongetwijfeld ons begrip van beide ijsreuzen verrijken. Maar dat geeft Neptunus niet echt wat de planeet verdient. Er valt immers het een en ander te onderzoeken.

Neptunes koelt af terwijl de planeet zou moeten opwarmen en niemand heeft een idee waarom

Bijvoorbeeld: Neptunus heeft heel veel interne warmte over van haar formatie, die de planeet momenteel naar de ruimte uitstraalt. Neptunus geeft 2,5 keer zoveel warmte af als de planeet absorbeert van de zon, terwijl Uranus, hoewel dichter bij de zon, dat niet doet. Wat nogal vreemd is, aangezien de ijsreuzen qua samenstelling zo op elkaar lijken. Al die overdaad maakt Neptunus tot een stormachtige, winderige plek. (Jupiter heeft misschien de mooiste stormen in het zonnestelsel, maar Neptunus heeft de snelste wind.) En wetenschappers willen graag begrijpen hoe het weer van Neptunus werkt.

De grote donkere vlek die Voyager 2 heeft gevonden? Ze was volledig verdwenen tegen de tijd dat de Hubble-ruimtetelescoop de planeet in de jaren negentig observeerde. Andere donkere vlekken zijn op dezelfde manier gekomen en gegaan.

Ook vreemd: de seizoensgebonden temperaturen van Neptunus. Het is momenteel zomer op het zuidelijk halfrond van de planeet, en dat al bijna twee decennia. (Op Neptunus duurt elk seizoen ongeveer 40 jaar.) Dus toen planetaire wetenschappers onlangs telescoopwaarnemingen over die tijd onderzochten, verwachtten ze tekenen te zien dat de planeet gestaag opwarmde. Maar Neptunus is in plaats daarvan aan het afkoelen. Niemand heeft een idee waarom.

Triton: een veelbelovende kandidaat voor buitenaards leven

Neptunus heeft ook een van de meest intrigerende manen in het zonnestelsel: Triton, een wereld ter grootte van een planeet, met een glad, ijzig oppervlak. Toen Voyager 2 langs het Neptuniaanse systeem passeerde, ontdekte hij pluimen stikstofgas die uit scheuren in het terrein van de maan spuwden. Wetenschappers geloven dat er een hele oceaan aan het karnen is onder de bevroren korst van Triton, waardoor het een potentieel veelbelovende kandidaat is in de zoektocht naar buitenaards leven.

NASA heeft onlangs een missieconcept overwogen voor een speciale sonde voor Triton, maar het ruimteagentschap besloot in plaats daarvan twee ruimtevaartuigen naar Venus te financieren. Gaan we trouwens nog ooit naar Neptunus? Niet met astronauten natuurlijk, maar met een ruimtevaartuig dat speciaal is ontworpen om de wonderen van onze achtste planeet te verkennen? ’s Werelds nieuwste ruimteobservatorium, de James Webb Space Telescope, zal de ijsreus later dit jaar gaan observeren en dat zou ongekende gegevens moeten opleveren over de aard van zijn atmosfeer. Maar dat is niet hetzelfde als er zijn. Volgens die maatstaf kennen we Neptunus helemaal niet, en dat zullen we voorlopig ook niet doen.

Een recent missieconcept voor een Neptunus-orbiter stelde voor om in 2033 te lanceren en in 2049 aan te komen. Maar als we eerst naar gaan, zou dat betekenen dat die tijdlijn een decennium, misschien zelfs langer, moet worden opgeschoven. De blauwste planeet moet dus mogelijk tot ver in de jaren 2050 wachten op bezoek.

(kg)

Meer
Markten
Mijn Volglijst
Markten
BEL20