Na spectaculair laag aantal Covid-19-doden zorgt virus voor nieuw raadsel in India

Isopix

Enkele maanden geleden waren er in India bijna 100.000 positieve gevallen van het coronavirus per dag – meer dan in enig ander land ter wereld. Nu zijn er dat amper 8.000. De spectaculaire afname in het op een na meest bevolkte land ter wereld roept een boel vragen op. Net zoals het relatief erg lage aantal Covid-19-doden.

Epidemiologen in India zeggen dat er maar één waarschijnlijke verklaring is voor de afname van het aantal nieuwe gevallen: het virus kan zich moeilijker verspreiden omdat een aanzienlijk deel van de bevolking, althans in steden, al werd besmet.

De daling is in elk geval niet gerelateerd aan een gebrek aan mogelijkheden voor het virus om zich te verspreiden. India heeft zijn economie volledig heropend, met basisscholen als enige grote uitzondering. Restaurants, winkelcentra en markten draaien gewoon als voorheen. Maskers zijn gebruikelijk in sommige binnenomgevingen en verplicht in Delhi en Mumbai, maar in veel delen van het land worden ze nauwelijks op straat gezien.

De dalende aantallen gevallen dreigen trouwens de ambitieuze doelstelling van India om tegen de zomer 300 miljoen mensen te vaccineren te ondermijnen. Nu het virus zich terugtrekt, voelen nogal wat mensen niet langer de nood om te worden ingeënt, ook al omdat ze zich zorgen maken over mogelijke bijwerkingen.

Meer dan helft stedelingen al besmet geweest

India heeft in totaal 10,8 miljoen gevallen van coronavirus gemeld, hoewel dat waarschijnlijk een enorme onderschatting is. De resultaten van een landelijk antistoffenonderzoek onder 28.600 mensen door de regering die donderdag werd vrijgegeven, gaven aan dat meer dan 1 op de 5 Indiërs – ongeveer 270 miljoen mensen – begin januari aan het virus was blootgesteld.

In grote steden zijn de infectiepercentages zelfs nog hoger. Dinsdag kondigde Satyendar Jain, de minister van Volksgezondheid van Delhi, aan dat een recent onderzoek onder 28.000 mensen in de hoofdstad van India heeft uitgewezen dat 56 procent van hen antilichamen tegen het coronavirus had. Uit eerdere antistoffenonderzoeken in bepaalde wijken in Mumbai en Pune bleek ook dat een groot deel van de bewoners besmet was geweest.

Onderzoek naar antilichamen ligt gevoelig

Die onderzoeken naar antilichamen liggen trouwens gevoelig bij gezondheidsfunctionarissen in India. Ze geven aan dat het werkelijke aantal besmettingen in het land veel hoger is dan de officiële telling en dat pogingen om de verspreiding van het virus in steden in te dammen grotendeels mislukten. Uit de onderzoeken blijkt ook dat de meeste gevallen van coronavirusinfectie onopgemerkt bleven, ondanks een aanzienlijke toename van het testen.

Het aantal dagelijkse tests in India is de afgelopen weken enigszins afgenomen, maar de daling van het aantal positieve gevallen dateert van vóór die daling. (Het percentage positieve tests is gedaald van 9 procent in september tot onder de 2 procent.)

Isopix

Een aantal Indische experts verklaarden dan ook de jongste weken dat de grote steden van India waarschijnlijk de drempel van bevolkingsimmuniteit hebben bereikt. Maar epidemiologen voegden al snel waarschuwingen toe aan die uitspraken. Hoe nieuwe varianten van het virus infecties in India zullen beïnvloeden, is nog onduidelijk zeggen ze, en vaccinatie blijft van cruciaal belang om een ​​mogelijke tweede golf af te weren in het land.

Waarom stierven zo weinig Indiërs aan Covid-19?

Maar zelfs als het coronavirus een groot deel van de stedelijke bevolking van India heeft besmet, zoals epidemiologen denken, blijft er nog wel het een en ander uit te leggen over het aantal sterfgevallen door Covid-19 in het land. India heeft 155.000 doden geregistreerd, of ongeveer 112 per 1 miljoen inwoners. In België is dat bijna 1.900 per miljoen inwoners.

Een deel van dat verschil is toe te schrijven aan Covid-19-sterfgevallen die ontbreken in de officiële cijfers van India. Maar experts denken dat andere factoren hebben bijgedragen aan het lage sterftecijfer in India, waaronder de overwegend jonge bevolking. Andere onderzoekers speculeren dat een nog onbekende immunologische factor de infecties minder ernstig maakt. Meer dan speculatie is dat echter niet.