Mijlpaal: mensheid slaagt er met Marshelikopter voor het eerst in iets te doen vliegen op andere planeet

Isopix

NASA heeft met succes zijn twee kilo zware helikopter Ingenuity over het oppervlak van Mars doen vliegen. Het is de meteen de eerste keer dat de mensheid er in slaagt om een toestel op een andere planeet te doen vliegen.

Om ongeveer 8.30 uur vanochtend begonnen de dubbele koolstofvezel rotorbladen van het Marshelikoptertje te draaien en even later steeg Ingenuity effectief op. Het helikoptertje bereikte een hoogte van ongeveer 3 meter, bleef ter plekke zweven, draaide rond z’n as en landde daarna zachtjes. Het duurde amper 30 seconden.

In het vluchtoperatiecentrum van het Jet Propulsion Laboratory van NASA in Californië kwam de bevestiging van de vlucht drie uur later: de tijd die de data nodig had om de 463 miljoen kilometer tussen Mars en de aarde af te leggen.

118 jaar na eerste gemotoriseerde vlucht op aarde

Wetenschappers zeggen dat de succesvolle test het ruimteagentschap uiteindelijk zal kunnen helpen sneller over Mars te zwerven bij het zoeken naar tekenen van (uitgestorven) leven.

Om de korte vlucht te maken, moest de technologie van Ingenuity de superdunne atmosfeer van Mars overwinnen – die heeft slechts 1 procent van de dichtheid van onze atmosfeer. Dat maakt het moeilijker maakt voor de bladen van de helikopter, die met ongeveer 2.500 omwentelingen per minuut ronddraaien, om de hefkracht te krijgen die ze nodig hebben om Ingenuity de lucht in te trekken.

Om de historische betekenis van de vlucht nog wat te benadrukken, heeft het lichtgewicht-helikoptertje een klein stukje stof meegekregen van de Wright Flyer. Met dat toestel maakten de gebroeders Wright in 1903 de eerste gemotoriseerde vlucht op aarde.

Er zijn vijf vluchten gepland, die maximaal 90 seconden zullen duren. Daarna wordt Perseverance, het Marswagentje dat in de buurt moet blijven omdat het nodig is voor de communicatie tussen heli en aarde, weer voor andere taken ingezet.

Op naar Dragonfly

Vluchten hoger dan vijf meter zijn (nog) niet gepland. Om te kunnen vliegen op Mars moeten niet alleen de wieken razendsnel tegen elkaar in draaien; tegelijkertijd verwerkt de helikopter continu camerabeelden en hoogtemetingen, en communiceert hij met de Marsrover Perseverance. Dat kost allemaal energie.

Ingenuity is volledig voorgeprogrammeerd om zijn korte vluchtjes zelfstandig uit te voeren. Het helikoptertje heeft een krachtige processor aan boord. Met een laser meet hij hoe hoog hij vliegt en een camera geeft informatie over de afgelegde weg en over de vlakheid van de landingsplek.

NASA mag geschiedenis schrijven met de eerste vlucht van Ingenuity, het is niet voor het eerst dat er iets door de lucht van een andere planeet vliegt. De Sovjet-sondes Vega 1 en 2 lieten al in 1985 ballonnen los in de atmosfeer van Venus. En er zijn ook toekomstplannen: in 2034 moet de Dragonfly, een heel grote drone, gaan rondvliegen op Saturnus-maan Titan. (mah)

Isopix

Lees ook: 5 marsrover-gadgets die mogelijk in uw auto terechtkomen

Lees ook: Meer weer? Marsrover Perseverance stuurt eerste weerbericht door