Megadroogte nu in 77 procent van het westen van de VS

De droogte in het westen van de VS is het afgelopen jaar toegenomen. Staten daar kampen al met watertekorten en nu de National Weather Service voorspelt dat de droogte nog maanden zal voortduren, zullen de problemen die ermee gepaard gaan zich opstapelen. Helaas zijn deze snel opeenvolgende droogtes ten westen van de Mississippi geen afwijking, maar eerder een teken van wat komen gaat. Klimaatverandering zorgt voor meer ernstige droogtes en voor langere, meer verontrustende megadroogtes in de westerse staten.

De laatste grote droogte, die pas in 2017 eindigde, leidde tot miljarden dollars aan economische verliezen omdat boeren gedwongen werden velden braak te laten liggen en er een daling van 50 procent was in de elektriciteitsproductie uit stuwdammen. Die droogte droeg ook bij aan de dood van meer dan 100 miljoen bomen, wat grotere bosbranden heeft aangewakkerd, zoals die afgelopen zomer nog een enorme ravage aanrichtten in het westen van de VS. Als de huidige droogte aanhoudt, liggen er vergelijkbare gevolgen voor de boeg.

Helaas zijn deze snel opeenvolgende droogtes geen afwijking, maar eerder een teken van wat komen gaat. Klimaatverandering zorgt voor meer ernstige droogtes en voor langere, meer verontrustende megadroogtes in de westerse staten.

Vorig jaar rond deze tijd was het westen van de VS relatief droogtevrij na een natte winter in 2019. Maar inmiddels is er alweer droogte in 77 procent van de immense regio volgens de laatste gegevens van de Amerikaanse droogtemonitor die op 11 maart zijn vrijgegeven.

Wat is er gebeurd? In het afgelopen jaar is de droogte toegenomen door een gebrek aan regen, een zwakke zomermoesson in het zuidwesten en intense zomerse hittegolven. Door de hoge zomertemperaturen werd het vocht uit de bodem gezogen en verdampten de watervoorraden.

De Four Corners, waar Utah, Arizona, New Mexico en Colorado elkaar ontmoeten, zijn het epicentrum van deze droogte geweest. Zowel die staten als Nevada hebben de meest intense droogte hebben meegemaakt. Momenteel bevindt het Westen zich in het natte winterseizoen, maar gedeeltelijk als gevolg van het weerpatroon in La Niña valt er te weinig regen en sneeuw om de voorgaande droge maanden goed te maken.

Er kan nog steeds wat regen en sneeuw vallen, maar de seizoensvoorspellingen van de National Weather Service stellen dat de droogtecondities in het westen van de VS zeker zullen aanhouden tot en met mei.

Megadroogtes deden al eerder beschavingen instorten

Wetenschappers zeggen dat deze nieuwe droogte eigenlijk deel uitmaakt van een grotere megadrought of megadroogte. Wetenschappelijk mag je spreken van een megadroogte wanneer er meer dan twee decennialang te weinig regen valt. We weten, onder meer door dendrochronologie (het onderzoek van groeiringen in bomen) maar ook uit onderzoek bij koralen en uit geologische vondsten, dat zo’n megadroogtes de mensheid al eerder hebben getroffen. En de gevolgen zijn doorgaans niet min.

Ze gaan gepaard met massamigratie en hebben een doorslaggevende rol gespeeld in het ineenstorten van enkele van de grootste rijken uit onze geschiedenis. Waaronder de Anasazi in het Noord-Amerikaanse zuidwesten, het Khmer-rijk van Cambodja, de Maya van Meso-Amerika, de Tiwanaku van Bolivia en de Yuan-dynastie van China.

Megadroogtes mogen zo dus worden genoemd vanaf twintig jaar droogte, maar dat is vaak slechts het begin. Ze kunnen honderden jaren duren. In de Afrikaanse Sahel was er bijvoorbeeld eentje die duurde van ongeveer 1400 tot 1750. En in de regio die nu is getroffen, in het westen van de VS, was er eentje die duurde van de 9de tot een stuk in de 12de eeuw.

Wat nieuw is

De huidige megadroogte in dat deel van de VS kan ten minste voor de helft worden toegewezen aan door de mens veroorzaakte klimaatverandering. Wetenschappers bekeken een gebied dat negen staten omvat, van Oregon en Wyoming door Californië en New Mexico, plus een stukje zuidwestelijk Montana en delen van het noorden van Mexico. Ze gebruikten duizenden boomringen om een ​​droogte te vergelijken die begon in 2000 en die – ondanks een nat 2019 – nog steeds doorgaat met data uit vier eerdere megadroogtes uit de jongste 800 jaar.

Ze ontdekten slechts één andere droogte die even groot was en waarschijnlijk zelfs iets groter als degene die nu het westen van de VS treft. Die begon in 1575, slechts tien jaar nadat St. Augustine, de eerste Europese nederzetting in de Verenigde Staten, was gesticht. En die droogte eindigde voordat de pelgrims in 1620 op Plymouth Rock landden.

Maar wat er nu gebeurt, is ‘een droogte die groter is dan wat de moderne samenleving ooit heeft gezien’, volgens Park Williams, een bioklimatoloog aan de Columbia University en hoofdauteur van de studie.

Grimmige toekomst

De studie levert bewijs dat door de mens veroorzaakte klimaatverandering een wat anders een gematigde langdurige droogte zou zijn, veranderde in een gebeurtenis vergelijkbaar met de ergste megadroogtes uit onze geschiedenis. Wat er gebeurt, is dat een natuurlijke maar matige droogte wordt verergerd door temperaturen die 1,6 graden Celsius warmer zijn dan in het verleden en die vocht uit de grond zuigen, legt Williams uit.

Deze bevinding is niet alleen belangrijk voor hoe we de huidige crisis begrijpen, maar ook voor de komende decennia in het westen van de VS terwijl de temperaturen blijven stijgen. De meest recente klimaatbeoordeling, opgesteld door 13 federale agentschappen in de VS in 2018, schetste een grimmige toekomst voor de zuidwestelijke staten: stijgende temperaturen zullen de kans op megadroogtes in de regio vergroten en droogtes frequenter en ernstiger maken. Hoewel de jaarlijkse neerslag in het zuidwesten niet per se afneemt, zal de warmere jaartemperatuur meer vocht verbranden, wat bijdraagt ​​aan droogte.

In het Westen van de VS hebben ze de gevolgen van de laatste droogte al gevoeld, te beginnen met de verwoestende bosbranden van vorig jaar. Door de groeiende droogte in de zomer verdroogde de vegetatie, waardoor het landschap verbrandde. Nu de waterreserves kelderen, moedigen staatsfunctionarissen in New Mexico boeren aan om geen gewassen te planten, meldde de Wall Street Journal. Waterreservoirs staan ook verontrustend laag in Californië, en de hoeveelheid sneeuw in de bergen – die dient als een kritieke waterbank voor de staat – ligt op 61 procent van het gemiddelde voor begin maart.

Onhoudbaar

Vanwege de rol van klimaatverandering begint het voorkomen van de ergste gevolgen van droogte in de toekomst met het zo snel mogelijk verminderen van de uitstoot van broeikasgassen. Na de laatste droogte heeft Californië ook zijn eerste grondwaterbeheerwet ingevoerd, evenals instandhoudingsrichtlijnen die het watergebruik tussen 2014 en 2017 met 25 procent hebben verminderd. Maar voor de 2 miljoen Californiërs die afhankelijk zijn van grondwaterputten is de situatie nog steeds precair. Tijdens de laatste droogte gingen boeren steeds meer over op het oppompen van grondwater, waardoor duizenden aangrenzende drinkwaterbronnen aan het einde van de droogte uitgeput geraakten.

Vorige maand introduceerde de meerderheidsleider van de Californische senaat, Bob Hertzberg, een wet die kleinere watersystemen in Californië zou vereisen om ook plannen voor droogteparaatheid op te stellen. Dat is een stap voorwaarts, maar sommige overheidsfunctionarissen erkennen ook een toenemende onverenigbaarheid tussen de huidige patronen van watergebruik en afnemende hulpbronnen. Driekwart van het jaarlijkse waterverbruik in het zuidwesten gaat naar het irrigeren van gewassen, en de bevolking groeit in steden die van nature droog zijn.

Lees ook:

(jvdh)

Meer
Lees meer...
Markten