Instant klimaatkarma? 1 op de 3 Amerikanen heeft deze zomer een weerramp meegemaakt

Bijna 1 op de 3 Amerikanen is de afgelopen drie maanden getroffen door een weerramp. Bovendien woont 64 procent van de Amerikanen op plaatsen die een meerdaagse hittegolf hebben meegemaakt – die worden officieel niet als rampen beschouwd, maar zijn qua dodentol wellicht de gevaarlijkste vorm van extreem weer. 2021 was zeker en vast het jaar dat de klimaatverandering keihard uithaalde in het land dat historisch gezien niet alleen de grootste uitstoter van broeikasgassen is, maar ook nog steeds een bolwerk van klimaatontkenning is.

Waarom is dit belangrijk?

De vraag is of dit rampzalige seizoen een keerpunt in de publieke opinie zal betekenen dat politieke leiders uiteindelijk tot actie dwingt. De echte test zal zijn of de Verenigde Staten hun uitstoot en de daar uit voortvloeiende opwarming van de aarde op een zinvolle manier kunnen beteugelen - en snel.

Het groeiende bereik van klimaatgerelateerde rampen, een trend die in ieder geval sinds 2018 toeneemt, laat zien in hoeverre een opwarmende planeet het leven van Amerikanen al heeft veranderd. Sinds juni hebben orkanen, overstromingen, hittegolven en bosbranden niet alleen honderden doden geëist, ze hebben ook voor tientallen miljarden aan schade gezorgd.

Door record-verpletterende temperaturen in de Pacific Northwest stierven honderden mensen in hun eigen huis. Plotselinge overstromingen veranderden kelderappartementen in dodelijke vallen en rukten in één geval zelfs tweelingbaby’s uit de armen van hun vader. Bosbranden woedden door 5 miljoen hectare tondeldroog bos. Chronische droogte dwong federale ambtenaren om voor het eerst verplichte bezuinigingen op te leggen in het watergebruik van de Colorado-rivier.

“Strategische pauze”

Het groeiende gevoel van kwetsbaarheid bij Amerikanen is er wel degelijk. Zelfs doorgewinterde overlevers zeggen dat recente rampen de ergste zijn die ze ooit hebben meegemaakt. Mensen die zichzelf nooit als in gevaar door klimaatverandering beschouwden, worden plotseling wakker met overstromingen buiten hun ramen of moeten verstikkende rook inademen. De vraag is of dit rampzalige seizoen een keerpunt in de publieke opinie zal betekenen dat politieke leiders uiteindelijk tot actie dwingt. De echte test zal zijn of de Verenigde Staten hun uitstoot en de daar uit voortvloeiende opwarming van de aarde op een zinvolle manier kunnen beteugelen – en snel.

Helaas, het lijkt er weer op dat het politieke gekibbeld in het zo fel gepolariseerde land roet in het eten gaat gooien. Het ambitieuze plan om de klimaatverandering aan te pakken en zich aan te passen aan de gevolgen ervan – de begrotingsrekening van 3,5 biljoen dollar van de Democraten – komt nu in gevaar nadat senator Joe Manchin III (West Virginia) donderdag opriep tot een “strategische pauze” voor de wetgeving, uit bezorgdheid over het prijskaartje. En het voorstel om eisen voor hernieuwbare energie in te stellen voor energiebedrijven, importheffingen op te leggen aan vervuilers en genereuze steun te bieden aan elektrische voertuigen kan niet worden aangenomen zonder de stem van Manchin.

Kwart van alle koolstofdioxide die sinds 1850 aan de atmosfeer is toegevoegd, is afkomstig van Amerikanen

Een “strategische pauze” inlassen is het laatste wat de wereld momenteel nodig heeft. De planeet is sinds het begin van het industriële tijdperk al meer dan 1,1 graden Celsius opgewarmd. De Verenigde Staten hebben meer bijgedragen aan die opwarming dan enig ander land in de geschiedenis; een kwart van alle koolstofdioxide die sinds 1850 aan de atmosfeer is toegevoegd, is afkomstig van Amerikanen die fossiele brandstoffen verbranden.

Volgens het Intergouvernementeel Panel van de Verenigde Naties inzake klimaatverandering moet de mensheid tegen het einde van het decennium de uitstoot ruwweg halveren om de ergste gevolgen van de opwarming te kunnen vermijden. Het klimaat zal niet stabiliseren tenzij de uitstoot van broeikasgassen stopt. Tot die tijd, waarschuwen de wetenschappers, zetten we ons in voor een nog heter en rampzaliger toekomst met elke ton koolstof die we ontketenen.

En de Amerikanen – als ware het een vorm van instant karma – zijn veel vatbaarder momenteel voor de rampzalige gevolgen van klimaatverandering dan de meeste andere plekken op aarde. Studies tonen aan dat de kans dat een bepaalde tropische storm een ​​orkaan van categorie 3 of hoger wordt, sinds 1979 elk decennium met 8 procent is toegenomen. Het door bosbranden verbrande gebied in het Westen is twee keer zo groot als wat het zou zijn geweest zonder menselijke invloed. Voor elke graad Celsius opwarming kan de atmosfeer 7 procent meer vocht vasthouden, wat leidt tot een exponentiële toename van regenval. Wetenschappers zeggen dat de hittegolf in de Pacific Northwest, die in juni aan meer dan 200 mensen het leven kostte, “vrijwel onmogelijk” was in een wereld zonder klimaatverandering.

Samengestelde catastrofes

Naarmate extreme weersomstandigheden frequenter en intenser worden, is de kans groter dat ze samenvallen – waardoor “samengestelde catastrofes” ontstaan ​​die nog gevaarlijker zijn dan elke ramp op zich zou zijn. Experts wezen deze week op de dodelijke overstromingen in het noordoosten. De regio had al een historisch natte augustus achter de rug, waardoor de waterwegen sowieso bijna overliepen en de grond zo verzadigd was dat die geen regen meer kon absorberen. Tegen de tijd dat de overblijfselen van orkaan Ida passeerden en recordhoeveelheden regen in een paar uur tijd lieten vallen, waren plotselinge overstromingen onvermijdelijk. Zeven rivieren veroorzaakten in de regio recordbrekende overstromingen in een tijd waarin die gewoonlijk hun laagste debiet van het jaar registreren.

Evenzo heeft de intense hitte die Louisiana heeft ervaren in het kielzog van Ida de schade van de storm vergroot. Bijna een week nadat de storm aan land was gekomen, is New Orleans begonnen met het evacueren van bewoners om hen te redden van de zinderende omstandigheden. De hitte zou gemakkelijker te weerstaan ​​​​zijn als zoveel mensen tijdens de storm hun stroom niet hadden verloren. En de tol van de orkaan zou minder catastrofaal zijn als deze niet werd gevolgd door temperaturen die dodelijk zouden kunnen zijn.

Bezorgder, maar geen prioriteit

Enquêtes tonen aan dat de bezorgdheid over klimaatverandering onder Amerikanen het afgelopen decennium gestaag is toegenomen. In een peiling van 2019 van The Washington Post-Kaiser Family Foundation, noemde 63 procent van de mensen die zeiden dat hun gebied was getroffen door zware stormen, droogtes of extreem warme dagen klimaatverandering als een “belangrijke factor”. Een iets kleinere fractie, 54 procent, beschouwde klimaatverandering als een belangrijke oorzaak van bosbranden in hun gebied.

Toch blijven in de VS de opvattingen over de kwestie sterk gepolariseerd. Dit jaar bleek uit een Gallup-enquête dat 82 procent van de Democraten zei dat de effecten van de opwarming van de aarde al waren begonnen, vergeleken met 29 procent van de Republikeinen. En zelfs onder degenen die zich zorgen maken over de opwarming, ontbreekt het aan politieke urgentie. Toen het Pew Research Center Amerikanen in januari vroeg naar de beleidsagenda van president Biden, zei slechts 38 procent dat klimaatverandering een topprioriteit zou moeten zijn. Veertien andere onderwerpen, van het versterken van de economie tot het omgaan met immigratie, stonden hoger.

Lees meer: “Orkaan Ida kan duurste uit de geschiedenis worden”

Lees meer: Hoe Ida vanaf haar geboorte voorbestemd was een monster te worden

(NS)

Meer
Lees meer...
Markten