Gaming in Vlaanderen floreert, maar Gentse Larian trekt nog steeds de kar

De gamesector in België doet het goed: er is een verdubbeling van het aantal bedrijven in Brussel en een groei van 20 procent over het hele land. Toch zijn er meer stimulansen nodig, klinkt het bij sectororganisatie FLEGA.

In 2018 waren er 95 bedrijven in België die zich met gaming bezig hielden. In 2019 waren dat er 115. Mooie groeicijfers, vindt ook FLEGA, de organisatie die gamebedrijven in België verzamelt. Maar de totale omzet daalt en dat aantal nieuwe bedrijven heeft niet in meer jobs geresulteerd.

Het centrum van de game-industrie ligt in Gent

De omzet in de sector lag in 2018 nog op bijna 100 miljoen euro, in 2019 daalde die met 20 miljoen euro. Dat lijkt dramatisch, maar eigenlijk is dat vooral te wijten aan een tijdelijke dip bij één bedrijf. Want het Gentse Larian, momenteel de koploper en het a tot z van de Belgische gamewereld, is alomtegenwoordig.

2020 was een topjaar voor het bedrijf van Swen Vincke. Zijn studio, die intussen honderden mensen tewerkstelt, bracht recent nog ‘Baldur’s Gate 3′ uit. Dat is een onderdeel van een internationale franchise, afkomstig van ‘Dungeons and Dragons’-makers Wizards of the Coast. Volgend jaar zal die omzet er dus heel anders uitzien, maar tijdens de bouwjaren van de game viel de omzet een beetje terug. Het jaar ervoor kwam ‘Divinity: Original Sin II’ uit, een totale hit. Dat stuwde de Belgische cijfers dan weer naar ongekende hoogtes.

Toch blijft het opvallend dat één studio zoveel impact heeft. Larian bestaat echter al twintig jaar, het blijft dus inhalen voor de rest. Het belangrijke aandeel van Larian in de Belgische sector is weliswaar aan het afkalven, maar de industrie moet nog volwassen worden, dat is duidelijk. Aan de andere kant van de taalgrens springt ook een naam naar voor: Appeal, uit Charleroi, nam vorig jaar tientallen werknemers in dienst voor een nog onbekende game, werktitel ‘Project S’.

Waarom is Vlaanderen zo populair?

Volgens David Verbruggen van FLEGA hebben investeringen duidelijk effect. In Vlaanderen is er namelijk al even een gamefonds en daar wordt gebruik van gemaakt. Ook in Wallonië en Brussel stijgt de interesse dus, met effect. Maar het is allemaal nog precair. Het overgrote deel van de videogame-industrie zit nog steeds in de Vlaamse ruit.

Dat een stijging in het aantal bedrijven geen netto jobs toevoegt, deed ook bij FLEGA even de wenkbrauwen fronsen. ‘We waren eigenlijk ook verrast’, klinkt het. ‘Maar veel van die nieuwe bedrijfjes zijn een one man show. Het is een beetje een open deur intrappen, maar door de hoge loonlasten kunnen zij geen nieuwe mensen in dienst nemen.’

Natuurlijk zijn er wel freelancers aan de slag en tijdens een groot project neemt een bedrijf dus wel extra mensen aan, maar die verdwijnen ook weer omdat de duurzame investering uitblijft. ‘Dat zorgt op zijn beurt weer voor een brain drain en daar maken we ons wel zorgen over’, zegt Verbruggen.

Brain Drain

‘We zien het nu al dat developers uit eigen land eigenlijk wel hier willen blijven, maar in andere landen gewoon betere voorwaarden aangeboden krijgen.’ Zo heeft het VK een gaming-investeringsfonds van 50 miljoen pond per jaar. Dat maakt het eenvoudiger voor bedrijven als Rockstar, de makers van ‘Red Dead Redemption 2’, om mensen aan te trekken en te houden. ‘Mensen bouwen daar dan ook een leven op en komen niet meer terug’, zegt Verbruggen.

De sleutel ligt volgens FLEGA in meer investeringen in de videogame-industrie. Volgens sommige analisten zal de hele sector in 2023 meer dan 200 miljard dollar waard zijn. Daar kunnen we in Vlaanderen een graantje van meepikken. De Belgische taxshelter, een fiscaal voordeel voor filmmakers die in België werken, uitbreiden naar games, zou volgens FLEGA al een groot verschil maken. ‘Daar pleiten we al tien jaar voor.’

Lees ook:

Meer
Markten
Mijn Volglijst
Markten
BEL20