Er is een verrassend nieuw inzicht over hoe bergen zijn ontstaan

Een wereld zonder de grote bergketens – de Himalaya, de Alpen, de Rocky Mountains, de Andes – is ondenkbaar, maar ze maakten niet altijd deel uit van de geografie van de aarde. Bergen werden pas 2 miljard jaar geleden wijdverbreid, halverwege de geschiedenis van de planeet. Maar hoe ontstonden ze?

Nieuw onderzoek geeft daar een verrassende nieuwe kijk op. Zonder de koolstof uit plankton, zou de verdeling van tektonische platen misschien heel anders zijn geëvolueerd, en zouden we geen bergen hebben zoals we ze kennen. Of: onze planeet is fundamenteel gevormd door het leven.

Waarom is dit belangrijk?

Hoewel de vorming van bergen meestal wordt geassocieerd met de botsing van tektonische platen waardoor enorme rotsblokken omhoog worden geduwd, heeft nieuw onderzoek aangetoond dat dit werd veroorzaakt door een overvloed aan voedingsstoffen in de oceanen 2 miljard jaar geleden, wat een explosie van plankton veroorzaakte.

Bergen zijn niet alleen een prachtig om naar te kijken, in te wandelen of zelfs af te glijden op ski’s: ze zijn essentieel voor de manier waarop de planeet werkt door hun invloed op het weer, het klimaat, de verdeling van zoet water en de erosie van rotsen om bebouwbare grond te maken. Voordat er bergen waren, kwamen de plaatbewegingen die de verdeling van oceanen en continenten hervormen slechts op beperkte schaal voor. Maar de beweging van deze platen is essentieel voor het maken van bergen. De druk van de ene plaat die tegen de andere duwt – meestal een oceaanplaat die een continentale plaat raakt – zorgt ervoor dat platen oceaangesteente afbreken en op elkaar stapelen. Gedurende miljoenen jaren bouwde zo’n stapel rotsen zich op, waardoor bergen ontstonden.

Neem de Himalaya, die werd gebouwd uit oceaanrotsen tussen India en Eurazië, die noordwaarts werden geduwd totdat de oceaan verdween en de overblijfselen hoog opgestapeld werden achtergelaten. We weten dat deze bergen oorspronkelijk uit de oceaan kwamen door de zeefossielen die gevonden zijn op het Tibetaanse plateau, duizenden meters boven de zeespiegel. Maar het opstapelen van enorme rotsblokken op zo’n schaal heeft serieuze smering nodig, anders zou wrijving ze stoppen. Dat smeermiddel is koolstof, dat deel uitmaakte van het oceaangesteente toen dood plankton op de oceaanbodem viel en werd begraven.

Wat er twee miljard jaar geleden gebeurde

Plankton leeft al meer dan 3 miljard jaar in onze oceanen, maar 2 miljard jaar geleden explodeerde het in aantal toen er overvloedige voedingsstoffen in het water kwamen. In die tijd was het leven niet complexer dan hun afzonderlijke cellen. Maar de cellen werden veel groter en bevatten meer koolstof. Toen ze stierven, zonken ze snel en werden ze begraven in de modder, waardoor steen ontstond met ongekende hoeveelheden koolstof, dat door hitte en druk in grafiet werd omgezet. Grafiet is een geweldig smeermiddel.

Sloten, scharnieren, tandwielen, … ze bewegen allemaal gemakkelijker met grafiet – en stenen ook. Het overvloedige grafiet dat zich onder de oceaanbodem ophoopte, had een diepgaand effect door de vorming van bergen te smeren. Hoewel het al lang bekend is dat tektonische processen werden gesmeerd, blijkt uit het nieuwe onderzoek dat het de enorme overvloed aan koolstof in de oceaan was die een cruciale rol speelde bij de verdikking van de aardkorst en de vorming van bergketens. Het proces is sindsdien doorgegaan en andere geologische lagen zoals zout hebben ook hun rol gespeeld, maar de grafietlagen van 2 miljard jaar geleden waren bijzonder glad en sommige zijn zelfs meer dan eens betrokken geweest bij het maken van bergen.

Waarom dat grafiet nu ineens weer van cruciaal belang is

De hoogste bergen op aarde, de Himalaya, zijn geologisch jong – ongeveer 50 miljoen jaar oud – maar rotsen die in een veel oudere oceaan zijn gemaakt, schoven over elkaar heen om ze te helpen creëren. Die rotsen waren al naar binnen gegleden in de eerste miljoenen jaren nadat ze waren gevormd, en na een lange rustperiode gleden ze weer weg om de opkomst van de Himalaya te helpen. Ze kunnen in de verre toekomst opnieuw gaan glijden. Lang nadat de mensheid is verdwenen, zal dus dat oude plankton zijn invloed op de planeet voortzetten.

De studie keek naar 20 gevallen van het ontstaan van bergen over de hele wereld – van Australië tot China, Zuid-Amerika tot het Noordpoolgebied en in het noordwesten van Schotland, waar je de slipoppervlakken kan zien in grafiethoudende rotsen in Harris, Iona en Gairloch, gevormd tijdens aardbevingen die gepaard gingen met de vroegste bergbouw. In elk van de 20 oude bergketens die werden bestudeerd, werden uitzonderlijke hoeveelheden grafiet geregistreerd. In veel gevallen is het grafiet overvloedig genoeg om als grondstof te worden gewonnen.

Grafiet is trouwens hot omdat het nodig is in de batterijen die centraal staan ​​in groene technologie (er is veel meer grafiet nodig dan lithium in een lithium-ionbatterij). Veel van de grootste grafietafzettingen ter wereld zijn ongeveer 2 miljard jaar geleden gevormd. Of: het grafiet dat ons aan bergen heeft geholpen, kan opnieuw van cruciaal belang zijn voor de planeet en een sleutelrol spelen bij het behoud ervan voor toekomstige generaties.

(kg)

Meer
Markten
Mijn Volglijst
Markten
BEL20