De Vaccine Wars laaien op: China en Rusland gaan in de aanval

Isopix

Een jaar nadat het coronavirus voor het eerst op grote schaal in China werd gemeld, pitchen de staatsmedia en ambtenaren van het land een stortvloed aan theorieën om andere landen de schuld te geven aan de pandemie en het vertrouwen van het publiek in westerse vaccins te ondermijnen. Ze volgen daarin een pad dat al een poosje geleden werd uitgezet door het Kremlin.

Europeanen zouden de ‘overhaaste Amerikaanse vaccins die verband houden met de dood van ouderen’ moeten afwijzen, zeggen Chinese wetenschappers. Westerse media weigeren de gevaren van het schot van Pfizer-BioNTech te onderzoeken, claimen ankers van de staatstelevisie. Het coronavirus zou een complot kunnen zijn waarbij de voormalige Amerikaanse minister van Defensie Donald H. Rumsfeld betrokken is. En de echte oorsprong van het virus? Misschien moet Fort Detrick van het Amerikaanse leger worden onderzocht, zei een woordvoerster van het Chinese ministerie van Buitenlandse Zaken.

Het moge duidelijk zijn: een jaar nadat het coronavirus voor het eerst op grote schaal in China werd gemeld, pitchen de staatsmedia en ambtenaren van het land opnieuw een stortvloed aan theorieën over de oorsprong ervan (niet China) en welke vaccins veilig zijn (niet de Amerikaanse). De rapporten, claims van functionarissen en ongecontroleerde online speculatie deze maand lijken deel uit te maken van een hernieuwde Chinese poging om andere landen de schuld te geven aan de pandemie en het vertrouwen van het publiek in westerse vaccins te ondermijnen.

Internationale onderzoekers zeggen dat sommige Chinese theorieën, zoals eentje die stelt dat het virus nu China binnenkomt via diepvriesproducten, in theorie mogelijk zijn, maar desalniettemin erg onwaarschijnlijk. En de meeste experts zeggen dat de bijwerkingen van nieuwe vaccins – en het definitieve verhaal van hoe en waar de pandemie is ontstaan ​​- inderdaad nader onderzoek vereisen.

Waarom nu?

Het lijkt in elk geval geen toeval dat het vernieuwde offensief om de wateren te vertroebelen net plaatsvindt op het moment dat een team van de Wereldgezondheidsorganisatie in Wuhan probeert de oorsprong van het virus te onderzoeken. En ook het zaaien van scepsis ten opzichte van westerse vaccins – vooral die van de Amerikaanse farmaceutische gigant Pfizer en het Duitse biotechbedrijf BioNTech, en dat van het Amerikaanse biotechbedrijf Moderna – nam de afgelopen weken toe nadat klinische gegevens toonden dat vaccins van Chinese farmaceutische bedrijven mogelijk achterblijven op die van westerse rivalen.

Nadat Chinese functionarissen en onderzoekers maandenlang aan het publiek hadden verteld dat de vaccins van China de wereldwijde race zouden winnen, is er nu een kloof tussen verwachting en realiteit die moet worden aangepakt. Het antwoord van de Chinese staatspropagandamachine is dus deze poging om westerse vaccins in diskrediet te brengen.

Isopix

Nadat een van China’s belangrijkste vaccins, CoronaVac van het in Beijing gevestigde Sinovac, vorige week het wereldnieuws haalde nadat bleek uit bevindingen van Braziliaanse onderzoekers dat de werkzaamheid slechts ongeveer 50 procent bedroeg, begonnen bekende koppen in verschillende staatsmedia zich af te vragen waarom de bijwerkingen en gevaren van het vaccin van Pfizer-BioNTech niet werden onderzocht.

De nationalistische krant Global Times publiceerde verhalen over de dood van 23 bejaarde Noren die het Pfizer-BioNTech-vaccin hadden ingenomen, en citeerde Chinese experts die er bij landen van Noorwegen tot Australië op aandrongen te stoppen met het gebruik van het vaccin.

Hu Xijin, de hoofdredacteur van de Global Times, schreef deze week dat ‘de westerse media de reputatie van Chinese vaccins wilden vernietigen en dat China terug moest vechten’. Enkele dagen later publiceerden staatsmedia foto’s van leiders, waaronder de Indonesische Joko Widodo en de sjeik Mohammed bin Rashid al-Maktoum in Dubai, die Chinese vaccins ontvingen.

Naar voorbeeld van Rusland: ‘Westerse vaccins maken mannen onvruchtbaar’

In veel opzichten weerspiegelt de Chinese retoriek die van de staatsmedia in Rusland, dat zijn vaccin van eigen bodem aan de man probeert te brengen. De Russische staatsmedia laten ook geen kans voorbijgaan om te stellen hoe westerse landen geen keuze hebben gekregen en dat de westerse vaccins ‘hen in de strot zijn geduwd’.

Het Russische vaccin Sputnik V wordt, net als de Chinese vaccins, traditioneel ontwikkeld met geïnactiveerde dode virussen, in tegenstelling tot de messenger-RNA-vaccins gemaakt door Pfizer-BioNTech en Moderna. Maandenlang hebben Russische topfunctionarissen zoals Kirill Dmitriev, die aan het hoofd staat van het Russian Direct Sovereign Wealth Fund, gesuggereerd dat op mRNA gebaseerde vaccins de vruchtbaarheid van mannen kan schaden en zorgen voor afwijkingen in de vrucht bij zwangere vrouwen.

George Gao, hoofd van het Chinese Centrum voor Ziektebestrijding en -preventie, vroeg zich onlangs in het openbaar af of de vaccins van Pfizer-BioNTech en Moderna kanker veroorzaken. Zhong Nanshan, die wordt beschouwd als een nationale held vanwege zijn werk aan de SARS- en Covid-19-uitbraken, deed de klinische onderzoeken van Pfizer-BioNTech en Moderna in november af als ‘compleet onvoldoende’. ‘De vaccins van China daarentegen’, voegde Zhong eraan toe, ‘zijn met nauwkeurigheid ontwikkeld’.

Onderzoeken naar de bijwerkingen van mRNA-vaccins zijn volop aan de gang, maar deskundigen geloven niet dat ze een specifiek risico vormen voor bijvoorbeeld zwangere vrouwen. Klinische onderzoeken suggereren dat bijwerkingen van het Pfizer-BioNTech-vaccin onder meer koorts, koude rillingen, vermoeidheid en hoofdpijn zijn bij ongeveer 9 procent van de geïnoculeerden. Ongeveer 0,6 procent meldde ernstige bijwerkingen, blijkt uit de resultaten.

Biologische oorlogsvoering

De waarschuwingen van de Chinese experts zijn overigens nog erg mild vergeleken met wat er geponeerd wordt aan onheilspellende rapporten en theorieën in de staatsmedia en op de door de staat gecontroleerde en ook in China immens invloedrijke sociale media.

Isopix

Jin Canrong, een adviseur buitenlands beleid van de regering, plaatste een essay online van Xiong Lei, een senior redacteur van de staatsmedia, waarin die stelde dat ‘de Verenigde Staten een staat van dienst hebben op het gebied van biologische oorlogvoering’. Het coronavirus zou volgens Xiong een complot kunnen zijn waarbij de voormalige Amerikaanse minister van Defensie Donald H. Rumsfeld betrokken is.

Dinsdag speculeerde woordvoerster Hua Chunying van het ministerie van Buitenlandse Zaken over een programma voor biologische oorlogsvoering van het Amerikaanse leger. ‘De Verenigde Staten zou het het biologische laboratorium in Fort Detrick moeten openen, meer transparantie moeten geven over kwesties zoals z’n meer dan 200 overzeese biolabs en WHO-experts moeten uitnodigen om te zien of de herkomst van het coronavirus niet in Amerika ligt’, zei ze in een briefing.