De laatste wildernis verdwijnt nu snel: amper een derde Antarctica nog echt ongerept

Isopix

Slechts 4.000 mensen, voornamelijk wetenschappers, leven in de zomer op Antarctica en ongeveer 1.000 in de winter. Ter vergelijking: meer dan 2 miljoen mensen wonen in de Sahara-woestijn. Maar hoe verlaten Antarctica ook mag lijken (het is meer dan 400 keer groter dan België), de invloed van de mensheid laat er zich buitenproportioneel gelden. Het is ondertussen zo erg dat grote delen ervan niet langer als wildernis gelden.

In het recente verleden, vóór de pandemie, zou ongeveer de helft van de 76 actieve onderzoeksstations van het continent voor de winter sluiten. Maar over heel Antarctica vind je maar liefst 5.000 permanente bouwwerken – eenvoudige hutten, vuurtorens, kerken en zelfs onderzoeksstations met klimmuren. Sommige zijn nog bewoonbaar, andere zijn verloren gegaan door extreme weersomstandigheden, en een aantal blijft staan ​​om geopolitieke aanspraken op land, visrechten en mineralen te versterken.

Nogal wat mazen in de wet

Het Antarctisch Verdrag dat dient als bestuursbasis voor het continent omvat ook milieubescherming (bekend als het Protocol van Madrid), die deze verlaten posten reguleren. Maar niemand weet precies hoeveel er zijn. Shaun Brooks, een onderzoeksmedewerker aan de Universiteit van Tasmanië, probeerde het in kaart te brengen. De gebouwen die hij kon lokaliseren, bevinden zich vooral in de kustgebieden, die praktischer zijn om te bereiken en die flora en fauna hebben die rijp zijn voor onderzoek. Maar minder dan 1 procent van Antarctica is ijsvrij, en zoals Brooks en zijn collega’s rapporteerden in een studie uit 2019 in Nature Sustainability, ligt 81 procent van alle gebouwen op deze ‘eilanden’. Alleen al drie landen – de Verenigde Staten, Rusland en Australië – zijn verantwoordelijk voor meer dan de helft daarvan.

In theorie verbiedt het Protocol van Madrid dat overtollige structuren op het continent blijven en wordt vereist dat ze worden opgeruimd door degene die ze heeft gebruikt of achtergelaten. Maar opruimacties zijn duur en logistiek moeilijk. Plus, er zijn behoorlijk wat mazen in de wet. Zo is ze niet van toepassing op constructies die zijn gebouwd voordat het protocol van kracht werd (twee derde van alle huidige stations), historische locaties of monumenten, en constructies die bij verwijdering milieuschade zouden veroorzaken.

En landen hebben nog een extra reden om deze structuren staande te houden: ze hebben een strategische waarde. Na de val van de Sovjet-Unie stonden bijvoorbeeld een aantal Russische stations jarenlang leeg. Terwijl andere Russische stations actief zijn, zijn de stations die gesloten waren en sindsdien heropend zijn, nog steeds aan het vervallen en herbergen ze vaak alleen een skeletbemanning. Een van de redenen waarom de status van een station zo moeilijk vast te stellen is, is dat het, met beperkte toegang en slopende weersomstandigheden, moeilijk te zeggen is of een station verlaten is of gewoon zelden open is.

Allerlei nare dingen

De verlaten gebouwen kunnen echter een blijvende impact op het milieu hebben. In de jaren vijftig openden de Verenigde Staten en Nieuw-Zeeland bijvoorbeeld een gezamenlijke basis in de buurt van grote kolonies Adéliepinguïns in Cape Hallett. Het station en de wegen die door broedgebieden liepen, verdreven meer dan 7.000 pinguïns, waaronder 3.000 kuikens. Of kijk naar het Australische station Wilkes, opgericht door de Verenigde Staten. Toen het in 1969 werd verlaten, bleven duizenden tonnen gevaarlijk afval bevroren achter in de grond. Omdat het steeds warmer wordt, zijn bij het smelten chemicaliën, zware metalen en koolwaterstoffen vrijgekomen in de buurt van pinguïnpopulaties en in water waar weekdieren en andere zeezoogdieren leven.

Een kamptoilet op Mt Vinson Base Camp Antarctica. Al het vaste afvalmateriaal wordt in zakken verpakt en met een luchtbrug naar Union Glacier Camp en vervolgens naar Punta Arenas, Chili, voor verwijdering vervoerd. Maar bijlange niet iedereen doet dat zo plichtbewust. Isopix

Langs de kust zijn meerdere Zuid-Afrikaanse stations (SANAE I, II en III) verpletterd en bedolven onder sneeuw en volledig verlaten. Bij het opruimen van het Britse station in Fossil Bluff moesten ‘allerlei nare dingen’ worden verplaatst, inclusief medisch afval en uitwerpselen. Incidenten als deze hebben ernstige gevolgen voor het milieu.

Antarctisch land en de dieren die erop leven, zijn, net als andere grotendeels ongerepte omgevingen, extreem gevoelig. Activiteit die misschien onbeduidend lijkt – een voetafdruk achterlaten of pinguïns vanop een afstand bekijken – kan het gebied beïnvloeden op manieren die we niet altijd onmiddellijk kunnen zien.

Toeristen brengen invasieve soorten

Zelfs voorbijgaande menselijke bezoeken kunnen langdurige gevolgen hebben voor sites en soorten. Mensen kunnen vegetatie- en bodemgemeenschappen vertrappen die tientallen jaren nodig hebben om te herstellen. Onderzoekers hebben ook ontdekt dat toeristen of andere bezoekers per ongeluk invasieve soorten naar het continent hebben gebracht. Beemdgras bijvoorbeeld.

Vorig jaar ging een groep wetenschappers op zoek om te bepalen hoeveel van het continent nog steeds als wildernis kan worden aangemerkt. Volgens sommige definities omvat wildernis bijna het hele continent, maar deze onderzoekers gebruikten een meer beperkende definitie: alleen gebieden die nog nooit door mensen zijn verstoord.

Toeristen wandelen tussen adeliepinguïns bij Madder Cliffs, Suspiros Bay, aan de westkant van Joinville Island, Antarctica. Het Antarctische schiereiland, hun enige broedgebied, is een van de snelst opwarmende gebieden ter wereld. Ze nemen in aantal af, ze voeden zich bijna uitsluitend met krill, dat ook afneemt als gevolg van klimaatverandering. Isopix

Met behulp van een gegevensset van historische en hedendaagse menselijke activiteiten ontdekten ze dat het grootste deel van het continent op de een of andere manier was verstoord door wetenschappelijk onderzoek, infrastructuur of toerisme. Slechts ongeveer een derde heeft nog steeds grote gebieden die echt ongerept zijn.

Het woord wildernis komt vaak voor in het Antarctisch Verdrag en Protocol, maar het verdrag specificeert niet hoe deze ruimtes moeten worden beschermd. Uiteindelijk moet het overtredende land ervoor kiezen om actie te ondernemen, en doorgaans is de druk om dat te doen er niet.

Goedkeuren van een nieuw beschermd gebied gaat extreem traag

Op dit moment is een klein deel van de ijsvrije gebieden – ongeveer 1,5 procent – formeel aangeduid als beschermd. En het voorstellen en goedkeuren van een nieuw beschermd gebied gaat extreem traag. Het vereist bijvoorbeeld een akkoord tijdens een vergadering die slechts één keer per jaar plaatsvindt. In 2011 kondigde een deel van het Antarctisch Verdragssysteem aan dat het negen grote beschermde mariene gebieden op Antarctica zou instellen. Tien jaar later zijn er nog altijd maar twee.

Pinguïns nestelen in de ruïnes van een verlaten Antarctisch onderzoeksstation. Isopix

Over de hele wereld heeft menselijke aanwezigheid de natuur permanent getransformeerd; waarom zou Antarctica anders zijn? De vijandige omstandigheden op het continent hebben onze aanwezigheid daar misschien beperkt, maar naarmate het continent toegankelijker is geworden, profiteren landen, zelfs degenen die milieubescherming hebben toegezegd, van de overvloedige hulpbronnen.

Momenteel bouwt een Chinees bedrijf ’s werelds grootste krill-vissersboot voor Antarctica, ook al vormt het vissen op krill een grote bedreiging voor het ecosysteem van het continent. Zowel Rusland als China willen het Antarctisch Verdrag om het verbod op de winning van hulpbronnen versoepelen. Australië heeft onlangs ook plannen aangekondigd om een ​​nieuwe luchthaven te bouwen waarvan wetenschappers zeggen dat deze de Antarctische voetafdruk van de mensheid met 40 procent zou vergroten.

Eén van de honderden verlaten stations op Antarctica. Isopix

(jvdh)