De grootste klimaatontkenners worden het hardst getroffen en het gaat nog een pak erger worden in de VS

Meer dan 4 op de 10 Amerikanen werden in 2021 getroffen door klimaatgerelateerd extreem weer. In het land dat meer broeikasgassen heeft gegenereerd dan enig ander land in de geschiedenis, slaat de opwarming van de aarde ondertussen keihard toe en eist een escalerende tol. De Verenigde Staten (VS) zijn desondanks nog steeds een broeinest van ontkenning van de klimaatwetenschap. Bijna 1 op 5 Amerikanen gelooft nog altijd dat de door de mens veroorzaakte opwarming van de aarde een hoax is.

Alleen in Saoedi-Arabië en Indonesië geloven er nog minder mensen dat de door de mens veroorzaakte klimaatverandering plaatsvindt. Je zou denken dat de Amerikanen ondertussen beter moeten weten. 2021 eindigde in de VS zoals het begon: met een klimaatramp. Twaalf maanden nadat een zogenaamde “atmospheric river” Californië overspoelde, modderstromen veroorzaakte in verbrande landschappen en een half miljoen mensen zonder stroom zette, verwoestte een natuurbrand in het late seizoen honderden huizen in de buitenwijken van Denver. Tussendoor kregen Amerikanen te maken met zinderende hittegolven, genadeloze droogtes en monsterlijke orkanen. Mensen vielen flauw van de hitte en verdronken in kelderappartementen; hele gemeenschappen werden vernield door de stijgende zeeën en oprukkende vlammen.

Het lijdt weinig twijfel dat de toekomst slechter zal zijn

Meer dan 4 op de 10 Amerikanen wonen op een plek die vorig jaar werd getroffen door klimaatgerelateerd extreem weer en meer dan 80 procent kreeg te maken met een hittegolf. Zeker 135 miljoen Amerikanen zagen hun leven op een of andere manier in de war gestuurd worden door weerfenomenen waarvan we weten dat ze verergeren door ons veranderend klimaat. Honderden Amerikanen – er is geen exact cijfer want het is moeilijk om de oversterfte door de met de 50 graden flirtende hittegolven van de zomer in kaart te brengen – kwamen om door klimaatgerelateerde rampen. Ook over wat dat allemaal economisch kostte, is discussie, maar het laagst genoemde cijfer is minstens 100 miljard euro.

Het lijdt weinig twijfel dat de toekomst slechter zal zijn. Gestaag stijgende temperaturen verhogen het risico op bosbranden, turbocharge-regenstormen, verergeren overstromingen en intensiveren de droogte. Toch steeg de uitstoot van broeikasgassen, voornamelijk door het verbranden van fossiele brandstoffen, vorig jaar tot bijna recordhoogtes. Het wetsvoorstel Build Back Better, dat de grootste investering in schone energie in de geschiedenis van de VS bevat, is in het Amerikaanse Congres tot stilstand gekomen. De klimaatconferentie van de Verenigde Naties in Glasgow heeft toezeggingen gedaan die ervoor zorgen dat de wereldwijde gemiddelde temperatuur tegen het einde van de eeuw met ongeveer 2,5 graden Celsius zal stijgen – een opwarming die eens ondenkbare rampen zou veranderen in jaarlijkse gebeurtenissen.

Natter én droger

Voor elke graad Celsius opwarming kan de atmosfeer 7 procent meer vocht vasthouden, wat resulteert in exponentieel nattere stormen. Toen de overblijfselen van orkaan Ida in september het metrogebied van New York troffen, overspoelde regenval van 10 cm per uur een rioleringssysteem dat was ontworpen om minder dan de helft van die hoeveelheid aan te kunnen. Van de bergen van North Carolina tot de Grand Canyon tot de straten van Bloomington, Indiana en landelijke delen van Tennessee, hebben plotselinge overstromingen vorig jaar meer dan 100 Amerikanen het leven gekost.

De relatie tussen luchttemperatuur en vochtigheid betekent bovendien dat warmere omstandigheden de atmosfeer “dorstiger” maken. Water verdampt snel uit de vegetatie en de bodem, waardoor de droogte toeneemt en de kans groter wordt dat bossen afbranden. In Californië brandde de Dixie Fire een gebied af van 4.000 vierkante kilometer. Vorig jaar had meer dan 90 procent van de Verenigde Staten ten westen van de Rockies te kampen met droogte.

Hittegolven én deep freezes

Ondertussen hebben smeltende poolkappen de wereldwijde zeespiegel sinds 1880 met gemiddeld 20 centimeter verhoogd, waardoor het risico op overstromingen langs de kust is toegenomen. De warmte die door de oceanen wordt geabsorbeerd, geeft brandstof aan orkanen, waardoor tropische depressies snel kunnen intensiveren tot verwoestende stormen van categorie 4 en 5. Geen enkele structuur bleef onbeschadigd nadat orkaan Ida in september aan land kwam in de buurt van Grand Isle, Louisiana. Stijgende golven verscheurden huizen en vernietigden dijken; huilende winden verlieten de gemeenschap van het barrière-eiland begraven onder een meter zand.

80 procent van de Amerikanen kregen ook te maken met hittegolven in 2021. Hoewel extreme hitte officieel niet als een ramp wordt beschouwd, is het een van de meest dodelijke vormen van zwaar weer. Klimaatverandering veroorzaakte ook koude-extremen in de VS. De “Deep Freeze” van februari zette miljoenen Amerikanen zonder stroom van Texas tot Ohio. Hoewel klimaatverandering ijskoud weer minder waarschijnlijk zal maken, kan de opwarming in het noordpoolgebied immers leiden tot schommelingen in de polaire vortex, waardoor koude luchttongen naar lagere breedtegraden kunnen uithalen. Andere studies geven dan weer aan dat warmere wintertemperaturen in de VS brandstof leverden voor de onweersbuien aan het einde van het seizoen die aanleiding gaven tot de dodelijke, ongeziene tornado’s van december.

(bzg)

Meer
Markten
Mijn Volglijst
Markten
BEL20