De donkere wolken boven de megadeal die Microsoft Activision Blizzard zou geven

Microsofts aankondiging om Activision Blizzard te kopen zou het de grootste deal ooit van het bedrijf zijn en de grootste acquisitie in contanten in de geschiedenis. Deze deal zal zeker veel aandacht trekken in Washington. De regering-Biden heeft haar antitrust-handhavingsinspanningen gestaag opgevoerd, met een focus op de high techindustrie. Microsoft is tot nu toe grotendeels ontsnapt aan de recente drang om techreuzen als Amazon, Alphabet en Meta (Facebook) aan banden te leggen. Maar het is maar de vraag of dat zo blijft.

Microsoft koopt Activision Blizzard voor 69 miljard dollar. En da’s letterlijk en figuurlijk een big deal. Van het kaliber van de Disney-overname van een groot deel van het Fox-imperium van Rupert Murdoch, een takeover die formeel een golf van consolidatie in Hollywood op gang bracht. Disney betaalde iets meer dan 70 miljard dollar voor de filmstudio en andere activa van Fox.

Maar deze deal – als die doorgaat – is zowel horizontale als verticale integratie, waarbij Microsoft’s Xbox-consolebedrijf, dat al enorme gamefranchises zoals Minecraft en Halo bezit, wordt gekoppeld aan een van ’s werelds meest waardevolle gamingbedrijven, dat gigantische titels bezit zoals Call of Duty, World of Warcraft en Candy Crush.

Metaverse

Terwijl het streamen van tv-programma’s en films veel media-aandacht in beslag neemt, trekken videogames veel aandacht van gewone mensen: Microsoft zegt dat er vandaag de dag 3 miljard gamers over de hele wereld zijn en dat dat aantal tegen 2030 zal oplopen tot 4,5 miljard. En niet alleen dat: als een versie van de metaverse of virtual reality-toekomst waar we de jongste tijd zoveel over horen, uitkomt, zal deze vrijwel zeker gebaseerd zijn op games.

Dit is trouwens een argument dat Microsoft gebruikt om deze deal te rechtvaardigen. “Als we nadenken over onze visie op wat een metaverse kan zijn, geloven we dat er geen enkel, gecentraliseerd metaverse zal zijn”, zei Microsoft-CEO Satya Nadella na de aankondiging van de deal op dinsdag. Wat Nadella daarmee bedoelt is dit: we weten dat het lijkt alsof we een groot deel van de gamesindustrie opslokken, maar beschouw dit niet als consolidatie in een belangrijke industrie – beschouw het als concurrentie tegen Facebook in een nieuwe industrie. Concurrentie is goed, toch? Het is een boodschap aan Lina Khan, het hoofd van de Federal Trade Commission (FTC), samen met de rest van de antitrusthandhavers van de Biden-regering.

Khan en Kanter

Want deze deal zal zeker veel aandacht trekken in Washington. Washington heeft Microsoft tot nu toe grotendeels met rust heeft gelaten. Deze deal heeft een ontbindingsvergoeding van 3 miljard dollar – dat wil zeggen contant geld dat Microsoft Activision zal moeten betalen als de fusie wordt gestopt door regelgevers – wat veel geld lijkt, maar vrij klein is voor dit soort transacties. Het geeft vooral aan dat beide partijen geloven dat het niet zover zal komen.

Maar bijna gelijktijdig met de aankondiging van de deal kondigden twee van de beste trustbusters van de Biden-regering een nieuwe poging aan om het concurrentiebeleid in Washington aan te scherpen. Lina Khan, de voorzitter van de FTC, en Jonathan Kanter, het hoofd van antitrust bij het ministerie van Justitie, zeiden dat ze de regels voor grote fusies willen herschrijven om “de moderne marktrealiteit nauwkeurig weer te geven en ons toe te rusten om de wet tegen onwettige deals”.

Technische deals staan ​​centraal in die heroverweging van antitrustregels. De beoordeling zal zich richten op hoe het goedkeuringsproces voor fusies van toepassing is op gratis diensten zoals Google en Facebook, waar richtlijnen die zich concentreren op de vraag of een deal de kosten voor consumenten verhoogt, moeilijk toe te passen zijn. Het zal ook ingaan op “killer-acquisities”, waarbij grote bedrijven kleinere rivalen oppakken om te voorkomen dat ze uitgroeien tot een bedreiging, zoals de FTC heeft Facebook beschuldigd van te doen met Instagram in 2012 en WhatsApp in 2014.

Verticale deals

De FTC heeft al richtlijnen herzien voor “verticale deals” of overnames van een leverancier in plaats van een directe concurrent. Een prominent voorbeeld van deze aanpak is dus de megadeal van Microsoft-Activision, die een paar uur voor de Khan en Kanter-persconferentie werd aangekondigd.

Er verandert voorlopig nog niets. Dealmakers waren niet verrast door de aankondiging van Khan en Kanter, aangezien de regering al had aangegeven van plan te zijn de consolidatie van bedrijven te beteugelen en president Biden daartoe een executive order had uitgevaardigd. Khan en Kanter zeiden dat ze hoopten tegen het einde van het jaar de definitieve richtlijnen vrij te geven. In de tussentijd kunnen hun agentschappen fusies nauwkeuriger onderzoeken door deals voor de rechter te brengen.

Als het er toch op om het maken van een pleidooi voor de regelgevers in Washington, kun je verwachten dat Microsoft beweert dat 1) zijn Xbox-activiteiten veel kleiner zijn dan Sony’s Playstation-activiteiten en 2) dat de toekomst van gaming over mobiel gaat, wat betekent dat Microsoft niet alleen concurreert met Sony, maar ook met Apple en Google.

Wat met Kotick?

Ook de moeite waard om te bekijken: wat gebeurt er met het leiderschap van Activision, dat het afgelopen jaar of zo verwikkeld is geweest in schandalen over seksueel wangedrag. Afgelopen herfst meldde de Wall Street Journal dat CEO Bobby Kotick zijn eigen raad van bestuur niet had verteld over een werknemer die zei dat ze was verkracht door een supervisor, en een daaropvolgende buitengerechtelijke schikking. Meest recentelijk zegt Activision dat het tientallen werknemers heeft “ontslagen” na onderzoek naar intimidatie en ander wangedrag.

Er was wijdverbreide speculatie in de game-industrie dat de schandalen Kotick zijn baan zouden kunnen kosten en mogelijk tot de verkoop van Activision zouden kunnen leiden. Nu zegt Microsoft dat Kotick zijn bedrijf zal blijven runnen nadat de deal is doorgegaan, maar zal rapporteren aan Phil Spencer, die de gaming-activiteiten van Microsoft leidt.

Het is dus mogelijk dat Kotick voor onbepaalde tijd aan blijft. Maar je ziet niet vaak mensen die echt grote bedrijven runnen en echt hoge salarissen verdienen lang blijven hangen wanneer ze rapporteren aan degene die rapporteert aan de CEO. Kotick verdiende 154 miljoen dollar in 2020, waarmee hij dat jaar de op één na best betaalde CEO in de VS was.

Nogmaals, dit alles speelt alleen een rol als Microsoft regelgevers zover krijgt om zich af te melden. Een paar jaar geleden leek dat misschien vrij eenvoudig – Washington had grote technologiebedrijven vrijwel het groene licht gegeven om te kopen wat ze maar wilden, en weinigen schonken daar veel aandacht aan. Maar de perikelen rond onder meer Facebook hebben de sfeer veranderd in Washington. Wordt vervolgd.

(kg)

Meer
Markten
Mijn Volglijst
Markten
BEL20