Astronomen vinden enorme knipperende ster in het hart van onze Melkweg

ESO

Astronomen hebben een gigantische knipperende ster ontdekt, 100 keer zo groot als de zon, in de buurt van het hart van de Melkweg – een goeie 25.000 lichtjaren van hier. De gigantische ster dimt met 97 procent en keert dan langzaam terug naar haar oude helderheid.

Telescoopwaarnemingen onthulden dat de enorme ster, die op meer dan 25.000 lichtjaar afstand staat, gedurende een paar honderd dagen met 97 procent verduisterde en daarna langzaam terugkeerde naar zijn vroegere helderheid. De onverwachte en dramatische verduistering werd waarschijnlijk veroorzaakt door een in een baan draaiende planeet of begeleidende ster omringd door een schijf van ondoorzichtig stof die het licht blokkeerde dat anders de aarde zou hebben bereikt.

Het plotselinge dimmen van de ster begon begin 2012 en ze verdween bijna in april van dat jaar voordat ze zich in de volgende 100 dagen herstelde. Astronomen merkten de mysterieuze dimmende ster op in gegevens verzameld door de Vista-telescoop, beheerd door de European Southern Observatory in Chili. Die Vista-telescoop kijkt al bijna tien jaar naar een miljard sterren en zoekt specifiek naar exemplaren die variëren in helderheid in het infraroodgebied van het elektromagnetische spectrum.

VVV-WIT-08

Wanneer wetenschappers veranderlijke sterren vinden die niet binnen gevestigde categorieën vallen, noemen ze die ‘what is this’- of ‘WIT’-objecten. Deze laatste ontdekking draagt ​​de naam VVV-WIT-08.

Omdat de enorme ster zich in zo’n dicht gebied van de melkweg bevond, vroegen de onderzoekers zich af of er per ongeluk een onbekend donker object voor was afgedwaald. Simulaties suggereerden echter dat dit hoogst onwaarschijnlijk was. Veel waarschijnlijker is dat het zicht van de telescoop op VVV-WIT-08 werd vertroebeld door een stoffige schijf rond een in een baan om ster draaiende planeet of tweede ster.

De berekeningen van de astronomen, gerapporteerd in de Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, suggereren dat de schijf gekanteld was om eruit te zien als een ellips vanaf de aarde en gigantisch moest zijn, met een straal van ten minste een kwart van de afstand van de aarde tot de zon.

Het is niet de eerste knipperende ster die astronomen hebben ontdekt. Een enorme stofschijf zorgt ervoor dat de reuzenster Epsilon Aurigae elke 27 jaar met ongeveer 50 procent dimt. Een andere ster die bekend staat als TYC 2505-672-1 maakt deel uit van een dubbelstersysteem en wordt elke 69 jaar verduisterd door de schijf rond zijn begeleidende ster. Het is onduidelijk wanneer VVV-WIT-08 weer zal dimmen, maar astronomen denken dat dit in de komende 20 tot 200 jaar zal gebeuren.

(am)

Lees ook: Nieuwe 11-jarige cyclus van potentieel vernietigende zonnestormen begint. Volgens sommige astrofysici wordt die hevig

Lees ook: Pas ontdekte sterren werpen licht op donkere materie